De bouw van moderne mensen stelt ze in staat om hard te rennen. Maar waren de Neanderthalers ook zo vlug? Nee, zo concluderen wetenschappers. Maar dat is geen reden om de Neanderthaler uit te vlakken: de marathon mag dan niets voor ‘m geweest zijn, in een competitie zoals De sterkste man van Nederland had hij de moderne mens gemakkelijk verslagen, zo blijkt.

Om goed te kunnen rennen, zijn bepaalde spieren en botten nodig. Maar ook het energieverbruik is van cruciaal belang. Uit eerdere studies was al gebleken dat dat energieverbruik nauw samenhing met de lengte van bepaalde botten. Hoe langer deze botten zijn, hoe meer energie het kost om te rennen.

Botten
De wetenschappers vergeleken de botten van de Neanderthaler met die van de moderne mens en concluderen dat de laatstgenoemde veel harder kon rennen. Ook hield de moderne mens die snelheid veel langer vol dan de Neanderthaler. De robuuste botten van de Neanderthaler stelden deze weer in staat om lange afstanden lopend af te leggen. Ook was de Neanderthaler veel sterker dan de moderne mens.

WIST U DAT…
…marathonlopers het beste niet te veel water kunnen drinken?

Jagen
“Lange afstanden hardlopen, is handig als je in warme gebieden woont en op dieren jaagt,” legt onderzoeker David Raichlen uit. “Moderne mensen kunnen de prooi achtervolgd hebben tot deze door de warmte bezweek. We vermoeden dat de Neanderthalers minder goede hardlopers waren, omdat ze in koudere klimaten leefden.”

Olympische Spelen
Wanneer Neanderthalers en moderne mensen aan de Olympische Spelen zouden deelnemen, zouden de eerstgenoemden waarschijnlijk heer een meester zijn in worstelen, roeien en boogschieten. Maar de moderne mens zou triatlons en marathons winnen, zo blijkt uit de studie in het blad Journal of Human Evolution.

Of het vermogen om langdurig hard te lopen er uiteindelijk ook aan heeft bijgedragen dat de moderne mens overleefde terwijl de Neanderthaler uitstierf, is onduidelijk. Dat moet uit nader onderzoek blijken.