jonge schildpad

U hoort het moeders wel eens verzuchten: wat worden de kinderen toch snel groot! Moeder schildpad zit daar echter niet mee: zij kan de ontwikkeling van haar kinderen wanneer ze dat nodig acht, gewoon pauzeren.

Dat blijkt uit een nieuw onderzoek van de Monash University. De onderzoekers bestudeerden vier soorten schildpadden en ontdekten dat de moeders rustig het perfecte moment afwachtten om hun eieren in een nestje op het strand achter te leggen. Door het juiste moment af te wachten, vergrootten ze de overlevingskansen van hun jongen aanzienlijk. Maar hoe konden de moeders dat geduld opbrengen? Werden ze dan niet opgehitst door hun jongen die zich steeds verder ontwikkelden en na een x aantal dagen uit het ei zouden kruipen?

Zuurstofniveau
Nee, zo ontdekten de onderzoekers. De schildpadden bleken een heel laag zuurstofniveau in hun eileiders te hebben, waardoor de ontwikkeling van het embryo in een bepaald stadium gepauzeerd werd. “Het lijkt erop dat het vrouwtje actief een soort slimerige substantie in de eileiders – waar de eieren opgeslagen liggen – produceert om het zuurstofniveau te verlagen en ervoor te zorgen dat de eieren hun ontwikkeling stoppen,” vertelt onderzoeker Anthony Rafferty.

WIST U DAT…

…wetenschappers vorig jaar het fossiel van een gigantische schildpad hebben ontdekt? Het reptiel is ongeveer net zo groot als een kleine auto!

Juiste moment
Doordat de moeders in staat waren om de ontwikkeling van hun eitjes te stoppen, konden ze rustig beslissen waar en wanneer ze hun eitjes op het strand achter wilden laten. De moeders houden daarbij rekening met verschillende factoren. Bijvoorbeeld de veiligheid: is het een omgeving waar de eieren met rust gelaten worden en waar de schildpadjes straks veilig uit hun ei kunnen kruipen? Een andere factor waar moeder rekening mee houdt, is voedsel: zijn er straks voedselbronnen in de buurt die de jonge schildpadjes kunnen aanspreken?

Een schildpad legt haar eieren op het strand. Foto: T. Franciscus Scheelings.

Een schildpad legt haar eieren op het strand. Foto: T. Franciscus Scheelings.

Draaien
Dat moeder de tijd neemt om een locatie te kiezen en de ontwikkeling van de eieren zelfs stopt om dat beslissingsproces mogelijk te maken, is goed te verklaren. “Nadat een ei gelegd is, verbindt het membraan in het ei zich en kan het niet meer gedraaid worden zonder dat het jong sterft. We denken dat zij (moeder schildpad, red.) de ontwikkeling van het ei wil stoppen voor het in die fase belandt, want als ze het ei legt en het zou dan draaien, dan zou het jong als het al verder ontwikkeld is, sterven.”

Het onderzoek verklaart een hoop, maar levert ook vragen op. Zo verklaart het deels bijvoorbeeld waarom meer dan de helft van de eieren van de lederschildpad niet uitkomen. “Het lijkt erop dat veel embryo’s in deze nesten er niet in slagen om hun ontwikkeling weer op gang te brengen.” De onderzoekers hopen tijdens een vervolgonderzoek vast te stellen wat ervoor zorgt dat embryo’s zich na de pauze weer verder gaan ontwikkelen.