NASA is op zoek naar ideeën voor een nieuwe ruimtemissie die naadloos past in het rijtje New Horizons, Juno en OSIRIS REx.

Ergens halverwege het volgende decennium wil NASA een robotische ruimtemissie lanceren. Grote vraag is nog: waar gaat de reis naartoe? En – ook niet onbelangrijk – wat gaan we op de eindbestemming doen? Onderzoeksinstituten wereldwijd kunnen nu – tot eind april – met voorstellen komen.

New Frontiers
Natuurlijk stelt NASA wel enigszins paal en perk aan wilde ideeën die wereldwijd momenteel ontspruiten. Zo maakt de missie deel uit van het New Frontiers-programma. “New Frontiers draait om missies met een sterke focus die veel nieuwe wetenschappelijke inzichten opleveren, onze grenzen verleggen en resulteren in een beter begrip van het zonnestelsel,” vertelt Thomas Zurbuchen, namens NASA. “Met deze missies zoeken we naar antwoorden op enkele van de meest prangende vragen in de astronomie van vandaag de dag.” Eerder kwamen uit het New Frontiers-programma al de prachtige missies van New Horizons (bestemming: Pluto en Kuipergordelobject 2014 MU69), Juno (bestemming: Jupiter) en OSIRIS-REx (bestemming: planetoïde Bennu) voort.

Naar Titan? Of de maan?
Een indrukwekkend lijstje, waarop ergens rond 2025 dus ruimte ontstaat voor een volgende uitdaging. En die uitdaging moet passen binnen één van de volgende zes thema’s: een monster verzamelen op het oppervlak van een komeet en terug naar de aarde brengen, een monster verzamelen op de zuidpool van de maan en terug naar de aarde brengen, oceaanwerelden verkennen (Titan en/of Enceladus), een sonde naar Saturnus sturen, een rendezvous met een Trojaan of het ter plekke bestuderen van Venus.

NASA heeft de oproep voor nieuwe ideeën dus duidelijk afgekaderd. Maar dat kader biedt voldoende ruimte voor opwindende ruimtemissies. Het bemonsteren van een komeet spreekt natuurlijk tot de verbeelding. Maar een missie naar de mogelijk leefbare maan Enceladus doet dat ook. Tegelijkertijd is een terugkeer naar de maan ook gaaf. En een opvolger voor Cassini – de sonde die momenteel rond Saturnus cirkelt – is eveneens een fijn idee. Waar zie jij NASA het liefst naartoe gaan rond 2025?