meteoren

Morgenavond kunnen we – bij helder weer – genieten van heel wat vallende sterren: de meteorenzwerm Geminiden piekt. Maar het lijkt erop dat het universum ons een bonus geeft: wetenschappers verwachten dat donderdag ook een nieuwe meteorenzwerm acte de présence geeft en per uur voor zo’n dertig vallende sterren extra zorgt.

We meldden het eerder deze week al: de laatste meteorenzwerm van 2012 piekt in de nacht van donderdag op vrijdag. Bij helder weer zijn er mogelijk wel meer dan honderd lichtstreepjes per uur waar te nemen. Maar NASA meldt nu dat het daar mogelijk niet bij blijft. Het is heel goed mogelijk dat een tweede, nieuwe meteorenzwerm in deze nacht ook van zich laat spreken.

Wirtanen
“De bron van deze nieuwe meteorenzwerm is komeet Wirtanen,” vertelt onderzoeker Bill Cooke. “Stof van deze komeet raakt de atmosfeer van de aarde en kan tot wel dertig meteoren per uur veroorzaken.” Wirtanen werd in 1948 ontdekt. De komeet doet er zo’n 5,4 jaar over om een rondje rond de zon te voltooien.

WIST U DAT…

…het (bij helder weer) zelfs als de nieuwe meteorenzwerm niet te zien is, een prachtige avond wordt? Maanlicht gooit dit jaar geen roet in het eten en daardoor zijn de Geminiden – één van de mooiste sterrenregens van het jaar – uitstekend te zien.

Computermodel
De aarde heeft zich nog nooit door het stof dat de komeet achterlaat, bewogen. Maar in 2012 kan dat wel eens gaan gebeuren. Computermodellen wijzen er namelijk op dat de aarde zich tussen 10 en 14 december maar liefst vier keer door het stof van Wirtanen beweegt. “Die periode valt samen met de piek van de sterke, jaarlijks terugkerende meteorenzwerm de Geminiden.” Dat betekent dat we – bij helder weer – wellicht een dubbele meteorenzwerm kunnen bewonderen en dus veel meer vallende sterren zullen gaan zien dan normaal.

Lange avond
Wie extra meteoren wil zien, moet daarvoor wel de tijd nemen. De meteorenzwermen vallen namelijk niet helemaal met elkaar samen. “Meteoren van de nieuwe meteorenzwerm zullen (als ze al zichtbaar zijn) te zien zijn aan het begin van de avond, terwijl de Geminiden later op de avond, tot de ochtendschemering te zien zijn.”

Wie meteoren wil gaan kijken, doet er goed aan een donkere plek met goed zicht op de sterrenhemel op te zoeken. Kleed u goed aan en heb geduld. Voor de Geminiden kijkt u het beste naar het sterrenbeeld Tweelingen: daar lijken de meteoren vandaan te komen. Voor de nieuwe meteorenzwerm – die nog geen naam heeft – kijkt u naar het sterrenbeeld Vissen. Naar verwachting bewegen de meteoren van de nieuwe meteorenzwerm een stuk langzamer dan die van de Geminiden: ze zijn dus goed uit elkaar te houden.