Duur en ernst van depressie lijkt samen te hangen met een tekort aan één stofje in het bloed.

Het gaat om het stofje genaamd acetyl-L-carnitine. Dit stofje wordt van nature in het lichaam geproduceerd. Maar nieuw onderzoek wijst nu uit dat een tekort aan dit stofje zou kunnen leiden tot depressies. Acetyl-L-carnitine is als voedingssupplement gewoon verkrijgbaar in de drogist.

Depressie

Depressie is de meest voorkomende stemmingsstoornis in de wereld. Het is de nummer 1 reden voor verzuim op het werk en ook een van de belangrijkste oorzaken van zelfmoord. Op dit moment lijdt zo’n 8 tot 10 procent van de bevolking aan een depressie. Daarnaast zal 1 op de 4 de aandoening ergens in zijn of haar leven tegen gaan komen.

Studie
Voor de studie werden mannen en vrouwen tussen de 20 en 70 jaar verzameld, bij wie de diagnose depressie was vastgesteld. Hen werd gevraagd gedetailleerde vragenlijsten in te vullen, maar ze werden ook klinisch onderzocht. Hun bloed werd afgenomen en hun medische geschiedenis werd nagelopen. Hieruit leek dat achtentwintig personen een matige depressie hadden en drieënveertig een ernstige.

Acetyl-L-carnitine
De bloedmonsters werden vergeleken met vijfenveertig gezonde mensen. En hieruit bleek dat de acetyl-L-carnitine-niveaus van de depressieve patiënten aanzienlijk lager waren. De laagste waardes werden aangetroffen bij de mensen die aan ernstige depressie lijden. Ook waren de acetyl-L-carnitine-levels lager bij patiënten die in hun verleden te maken hadden gehad met misbruik, verwaarlozing, armoede of geweld.

Behandeling
De huidige behandelingen van een depressie met medicijnen werkt maar voor ongeveer de helft van de mensen bij wie ze zijn voorgeschreven. “Daarnaast hebben ze ook nog eens talloze bijwerkingen,” zegt onderzoeker Natalie Rasgon. In een eerder knaagdierenexperiment werd een tekort aan acetyl-L-carnitine al geassocieerd met depressie-achtig gedrag. Toediening van acetyl-L-carnitine veranderende de symptomen van de dieren en herstelde hun normale gedrag.

Drogist
Hoewel Acetyl-L-carnitine gewoon te koop is bij drogisterijen en supermarkten, waarschuwen de onderzoekers mensen met een depressie nu niet gelijk naar de winkel te rennen. “Dit is niet de eerste keer dat voedingssupplementen worden aangeprezen tegen verschillende kwalen, maar uiteindelijk niet lijken te werken,” zegt Rasgon. “We hebben een belangrijke nieuwe marker voor depressie ontdekt. Maar we hebben op dit moment nog niet getest of het aanvullen van deze stof de patiënt ook echt beter maakt. Wat is bijvoorbeeld de juiste dosis, hoelang moet de patiënt het gebruiken? Er zijn nog veel vragen te beantwoorden.”

Toch is dit hoopvol nieuws. Volgens de onderzoekers is dit een eerste stap in de richting van het ontwikkelen van een nieuwe klasse antidepressiva, die minder bijwerkingen hebben en ook sneller werken dan de medicijnen die nu worden gebruikt.