cassini

Nieuw onderzoek suggereert voorzichtig dat er op Saturnus’ maan Titan een briesje staat. Op beelden van ruimtesonde Cassini zou namelijk te zien zijn hoe het oppervlak van het op twee na grootste meer dat Titan rijk is, golvende bewegingen maakt.

Onderzoekers observeerden beelden die Cassini maakte van de noordpool van Titan. Al snel ontdekten ze iets interessants toen ze Punga Mare – het op twee na grootste meer dat Titan rijk is – bekeken. Ze stuitten er op bijzondere reflecties van het zonlicht (zie ook de afbeelding hierboven).

Twee centimeter
De onderzoekers vermoeden dat de reflecties het resultaat zijn van zonlicht dat op golfjes valt. Veel moet u zich niet van die golven voorstellen. In hun paper schrijven de onderzoekers dat deze – als het inderdaad om golven gaat – waarschijnlijk niet veel hoger zijn dan twee centimeter. Het zijn dus eerder rimpeltjes. Desalniettemin zou de ontdekking van golven op Titan vrij spectaculair zijn. “Als deze ontdekking klopt, zijn het de eerste golven in oppervlaktevloeistof die we buiten de aarde aantreffen,” stellen de onderzoekers.

WIST U DAT…

…Usain Bolt kan vliegen op Titan?

Nu pas?
Wellicht vraagt u zich af waarom we deze golfjes niet eerder hebben opgemerkt: Cassini scheerde onlangs immers voor de honderdste keer langs Titan. De onderzoekers kunnen dat goed verklaren. Want Cassini mag Titan dan al lang bestuderen: de seizoenen op de maan wisselen niet zo snel als hier op aarde. Cassini heeft het dan ook nog nooit lente zien worden op het noordelijk halfrond waar onder meer Punga Mare te vinden is. De hypothese is dat – als Titan winden herbergt – deze sterker worden als het lente wordt op het noordelijk halfrond.

Vorige week konden we nog melden dat het op één na grootste meer op Titan – Ligeia Mare – spiegelglad was. Die studie lijkt haaks te staan op dit onderzoek. Maar ten eerste gaat het om een ander meer. En ten tweede sloten de onderzoekers met die studie niet uit dat er wind staat op Titan. Want behalve een gebrek aan wind is er nog een andere mogelijke verklaring voor dit rimpelloze meer. Zo zou het kunnen dat er ook boven Ligeia Mare een windje waait, maar dat op het oppervlak van het meer een laagje materiaal rust dat de golfjes onderdrukt. “Als je op aarde olie op zee hebt, onderdruk je ook een hoop kleine golven,” vertelde onderzoeker Howard Zebker toen.