Helemaal links zie je een muis die deel uitmaakte van een controlegroep: deze muis werd niet behandeld. Daarnaast zie je twee muizen bij wie bepaalde enzymen in de haarzakjes werden afgeremd. Binnen drie weken was hun haar enorm gegroeid. Afbeelding: S. Harel et al.,  Sci. Adv. 1, e1500973 (2015).

Helemaal links zie je een muis die deel uitmaakte van een controlegroep: deze muis werd niet behandeld. Daarnaast zie je twee muizen bij wie bepaalde enzymen in de haarzakjes werden afgeremd. Binnen drie weken was hun haar enorm gegroeid. Afbeelding: S. Harel et al., Sci. Adv. 1, e1500973 (2015).

Door bepaalde enzymen in haarzakjes af te remmen, worden haarzakjes wakker geschud en groeit haar vrij snel terug.

Cyclus
Haarzakjes zijn niet altijd even actief, maar volgen een soort cyclus waarin perioden van activiteit worden afgewisseld met perioden van inactiviteit (rust). Kaalheid wordt soms veroorzaakt doordat haarzakjes blijven hangen in de periode van rust.

Onderzoekers ontdekten dat geheel toevallig. Ze waren bezig met een onderzoek naar alopecia areata, een vorm van haarverlies die ontstaat door een autoimmuunstoornis. Tijdens dat onderzoek remden ze enzymen in de haarzakjes van muizen af met behulp van een medicijn. Soms werd dat medicijn oraal toegediend. Soms werd het op de huid aangebracht. Wanneer de muizen dat medicijn slikten, kreeg de autoimmuunstoornis geen kans en kwam het haar terug. Maar wanneer het medicijn op de huid werd aangebracht, kregen de muizen nog veel meer haar terug. Het suggereert dat het medicijn niet alleen de autoimmuunstoornis aanpakte, maar ook iets met de haarzakjes deed. De onderzoekers ontdekten dat het medicijn ervoor zorgde dat haarzakjes die ‘in ruste’ waren (zie kader), heel snel wakker werden.

Snel
Door bepaalde enzymen in de haarzakjes af te remmen, werden de haarzakjes dus wakker. Muizen die gedurende vijf dagen een medicijn toegediend kregen dat deze enzymen afremde, kregen binnen tien dagen nieuwe haren. “Er zijn niet veel stofjes die haarzakjes zo snel weer in dat deel van de cyclus kunnen duwen,” vertelt onderzoeker Angela Christiano.

Meer onderzoek
Wellicht is het mogelijk om het medicijn in te zetten tegen haarverlies dat ontstaat doordat haarzakjes alleen nog maar rusten. Onduidelijk is echter nog of het medicijn in die situatie kan helpen. Tot op heden is enkele geëxperimenteerd met gezonde haarzakjes van mensen en muizen. “Wat wij ontdekt hebben, is veelbelovend, maar het is nog niet bewezen dat het kaalheid kan verhelpen,” benadrukt Christiano.

Als uit nader onderzoek blijkt dat het medicijn daadwerkelijk kaalheid kan tegengaan, dan kan het wellicht vrij snel worden ingezet. Stofjes die de enzymen in haarzakjes afremmen worden nu al gebruikt om andere zaken te bestrijden. Onder meer reumatoïde artritis.