Op beelden die NASA’s Mars Reconnaissance Orbiter maakte, zijn mogelijk vier onderdelen van een lander die de Russen in 1971 naar Mars stuurden, teruggevonden. Het gaat onder meer om de parachute, het hitteschild en de lander zelf.

Enkele Russen ontdekten de onderdelen op foto’s die vijf jaar geleden door de Mars Reconnaissance Orbiter werden gemaakt. Afgelopen maand fotografeerde de orbiter het betreffende gebied opnieuw en weer doken de vier onderdelen die wellicht aan de sonde Mars 3 toebehoren, op. “Deze set onderdelen en de manier waarop ze op de grond liggen, komen opmerkelijk goed overeen met de verwachtingen die we hadden van de Mars 3-landing,” stelt onderzoeker Alfred McEwen. “Maar alternatieve verklaringen kunnen we nog niet uitsluiten. Een verdere analyse van de gegevens en meer beelden zijn nodig om deze interpretatie te bevestigen.”

Beelden

Bekijk de beelden van de vermoedelijke onderdelen hier.

Parachute
In totaal zijn vier onderdelen van de Mars 3-lander geïdentificeerd. Het meest opvallende onderdeel is de parachute. Op de beelden die vijf jaar geleden werden gemaakt, vormt deze een heldere vlek. De vlek heeft een diameter van ongeveer 7,5 meter. Dat komt overeen met de parachute van Mars 3: deze zou – volledig uitgestrekt – een diameter van elf meter hebben. Op de beelden die afgelopen maand van de heldere vlek zijn gemaakt, is deze nog helderder dan op de oude beelden. Dat komt mogelijk doordat stof van de parachute is weggeblazen. Andere onderdelen die de Russen denken te herkennen zijn de module waarmee Mars 3 op de rode planeet neerdaalde, het hitteschild en de lander zelf.

Mars 2 en 3
In 1971 lanceerde Rusland – toen nog de Sovjet-unie – twee missies: Mars 2 en Mars 3. Beide missies bestonden uit een orbiter en een lander. Het lukte de Russen om de orbiters in een baan om Mars te plaatsen, maar een lander op Mars zetten, bleek lastig. De Mars 2-lander crashte. Mars 3 landde wel succesvol op de rode planeet, maar stopte al na 14,5 seconden met het afgeven van een signaal. Desalniettemin gaat Mars 3 de boeken in als de eerste lander die een landing op Mars ‘overleefde’ en ook vanaf het oppervlak van Mars informatie heeft verzonden.

Hoewel Mars 3 toch als een (zeer kort) succesje gezien mag worden, gaan Mars en de Russen verder niet zo heel goed samen. Zo probeerden ze in 1988, 1989 en 1996 een sonde naar Mars te sturen, maar dat mislukte. En ook in 2011 waagden ze nog een poging. Zonder succes.