Astronomen hebben op zo’n 13,6 miljard kilometer afstand van de zon mogelijk een nieuwe dwergplaneet ontdekt.

Het hemellichaam heeft voorlopig de naam 2014 UZ224 gekregen en heeft ongeveer 1100 jaar nodig om een rondje rond de zon te voltooien. Die ovaalvormige baan brengt 2014 UZ224 soms ongeveer net zo dicht bij de zon als Pluto, maar kan het hemellichaam ook vijf keer verder weg voeren. 2014 UZ224 heeft een diameter die ergens tussen de 400 en 1200 kilometer ligt. Ter vergelijking: de grootste maan van Pluto heeft een diameter van zo’n 1200 kilometer.

De baan van 2014 UZ224. Afbeelding: NASA / JPL / Horizons (via Skyandtelescope.com).

De baan van 2014 UZ224. Afbeelding: NASA / JPL / Horizons (via Skyandtelescope.com).

Dwergplaneet?
Hoewel de ontdekkers van 2014 UZ224 het hemellichaam bestempelen als ‘dwergplaneet’, zal nader onderzoek uit moeten wijzen of het dat stempel werkelijk verdient. Het kan namelijk best zijn dat 2014 UZ224 eigenlijk te klein is om deze naam te mogen dragen.

Dark Energy Camera
Studenten ontdekten 2014 UZ224 op beelden van de Dark Energy Camera. Deze camera is ontwikkeld om sterrenstelsels in kaart te brengen en supernova’s op te sporen. Uiteindelijk moet de camera zo meer inzicht te geven in de nog vrij mysterieuze donkere energie: wellicht de drijvende kracht achter de versnelde uitdijing van het universum. De studenten bogen zich over beelden die op verschillende momenten van hetzelfde stukje heelal waren gemaakt en ontdekten daarop een hemellichaam dat van positie veranderde. Aan de hand van die verschillende posities konden ze vervolgens de baan van 2014 UZ224 reconstrueren.

De laatste jaren zijn regelmatig nieuwe dwergplaneten ontdekt. Bijvoorbeeld Eris, een dwergplaneet die iets meer dan 2300 kilometer groot is en op haar verste punt drie keer verder van de zon verwijderd is dan Pluto. Ook de dwergplaneet Sedna werd na de millenniumwisseling ontdekt. Deze dwergplaneet heeft een diameter van hooguit 1800 kilometer. En afgelopen zomer kondigden onderzoekers nog de ontdekking van dwergplaneet 2015 RR245 aan. Deze dwergplaneet zou ongeveer 700 kilometer groot zijn en bevindt zich als de afstand tot de zon en de dwergplaneet het kleinst is, nog op zo’n vijf miljard kilometer afstand van onze ster.