Wetenschappers hebben naar eigen zeggen de oudste fossielen ooit ontdekt. Het gaat om cellen die 3,4 miljard jaar oud zijn.

De onderzoekers troffen de cellen aan op een strand in Australië. Ze hebben de cellen inmiddels al bestudeerd en stellen dat de micro-organismen ooit hun energie uit zwavel haalden. Als dat inderdaad het geval is, dan kan het leven op aarde wel eens op dit strand zijn ontstaan.

WIST U DAT…

…er voor het ontstaan van leven op aarde mogelijk helemaal geen maan nodig was?

Er zijn al wel eerder micro-organismen van deze leeftijd gevonden. Sterker nog: er zijn ook cellen teruggevonden die ouder zijn. Maar dat bewijs was nooit doorslaggevend. Het is heel moeilijk gebleken om fossiele resten van cellen (zonder bot of andere duidelijk herkenbare kenmerken) te identificeren. Deze vondst wordt gezien als één van de beste bewijzen voor hoe leven op aarde er in een heel pril stadium uitzag.

De gevonden cellen waren hol en bevonden zich in groepen. Ze werden omringd door een soort membraan. Dat de bacteriën het van zwavel moesten hebben, is niet verwonderlijk. Zo’n 3,4 miljard jaar geleden was er vrijwel geen zuurstof voorhanden. Onderzoekers vermoeden dat in de toekomst nog meer heel oude organismen worden teruggevonden. Die zullen lang niet allemaal van zwavel geleefd hebben: mogelijk hadden bacteriën verschillende systemen. Sommige organismen leefden van zwavel. Anderen van waterstof of fotosynthese.