Een twinkelende ster wijst op de aanwezigheid van een piepjonge planeet.

Met behulp van de James Clerk Maxwell Telescope (JCMT) hebben onderzoekers ontdekt dat de helderheid van de ster EC53 regelmatig verandert. In andere woorden: de ster twinkelt. En dat is hoogstwaarschijnlijk te wijten aan een piepjonge planeet.

Verborgen planeet
EC53 is zelf nog piepjong. De ster wordt omringd door een gas- en stofschijf en is nog druk bezig om zijn massa te vergroten door gas uit deze schijf te trekken. “Deze variaties in de helderheid of het twinkelen van de ster EC53 suggereert dat iets groots de aantrekkingskracht van de vormende ster verstoort,” vertelt onderzoeker Doug Johnstone. “Het feit dat dit (het getwinkel, red.) elke achttien maanden optreedt, suggereert dat dit ‘iets’ rond de ster draait. Het is zeer waarschijnlijk een verborgen, nog tot stand aan het komen planeet.” Die planeet is dus van invloed op de hoeveelheid gas die vanuit de gas- en stofschijf op de ster valt.

De nieuwe waarnemingen zijn het directe gevolg van nieuwe ontwikkelingen in de submillimeter-astronomie. “Met recente technologische vorderingen kunnen we nu observeren hoe regio’s door de tijd heen veranderen en zo beter begrijpen hoe sterren ontstaan,” stelt onderzoeker Greg Herczeg. “Deze ontdekking is een voorbeeld van hoeveel meer we nu te weten kunnen komen.” Hij noemt de ontdekking een “keerpunt”. “In zekere zin is het alsof de submillimeter-astronomie in plaats van foto’s nu video’s kan afleveren.”

Uniek
Onderzoeker Jeong-Eun Lee wist het gelijk toen hij de ‘twinkel’ in de data zag; “Er moest iets unieks en interessants gaande zijn rond deze tot stand komende ster. En het bleek ook inderdaad om een heel speciaal object te gaan, dat ons een kijkje gunt in hoe sterren en planeten ontstaan.”

Want dat is uiteindelijk waar astronomen op uitzijn. De komende drie jaar zullen ze EC53 blijven monitoren. Daarnaast zullen ze nog meer piepjonge sterren gaan bestuderen. Eén van de vragen die ze tijdens dergelijke waarnemingen beantwoord willen zien, is op welk moment in de evolutie van sterren planeten precies het levenslicht zien.