Nieuw onderzoek wijst erop dat bepaalde delen van Vesta zo koud en donker zijn dat er mogelijk toch ijs te vinden is.

Het zou zomaar kunnen dat we nabij de noord- en zuidpool van de asteroïde Vesta ijs gaan aantreffen, zo concluderen onderzoekers van NASA. Deze delen van de asteroïde krijgen weinig zonlicht en het is er koud. Prima omstandigheden om water dat hier miljarden jaren geleden belandde in de vorm van ijs, onder het oppervlak, te bewaren.

Droog
En dat is best verrassend. Lang dachten wetenschappers namelijk dat de asteroïde vrij droog was. In een jaar tijd ziet elk deel van Vesta wel wat zonlicht. Maar ondanks dat de zon elk deel van Vesta’s oppervlak wel even aanraakt, behoort de aanwezigheid van water toch tot de mogelijkheden, zo schrijven de onderzoekers in het blad Icarus. Zo blijft het nabij de noord- en zuidpool altijd koud genoeg om water dat enkele meters onder de grond zit te behouden. “Gemiddeld is het op de polen kouder dan nabij de evenaar dus in dat opzicht zijn de polen goede plekken voor het behoud van waterijs,” vertelt onderzoeker Timothy Stubbs in een persbericht. “Maar de polen hebben in de zomermaanden ook met heel veel zonlicht te maken en dat is weer niet zo goed voor ijs. Dus als er in deze gebieden waterijs is dan bevindt het zich mogelijk onder een dikke laag materiaal.”

Evenaar
Rondom de evenaar van de asteroïde hoeven we niet naar water te zoeken, denken de onderzoekers. Daar is het te warm. En ook in de kraters kan het water waarschijnlijk niet blijven staan. Het grootste deel van het jaar zijn deze kraters koud genoeg, maar in warmere tijden moet het water hier wel verdwijnen.

De temperaturen op Vesta (in Kelvin). Afbeelding: Stubbs, T.J., Wang, Y. Icarus 2012, 217, 272–276, doi:10.1016/j.icarus.2011.11.007.

Hopelijk kan ruimtesonde Dawn er achter komen of zich op Vesta ook daadwerkelijk water bevindt. Aan de hand daarvan kunnen de onderzoekers weer meer te weten komen over het ontstaan en de ontwikkeling van Vesta.