Zijn dit de sporen van één van de laatste Neanderthalers op aarde?

In zandduinen van Catalan Bay (Gibraltar) hebben onderzoekers de voetafdruk van een jonge mensachtige aangetroffen. Een analyse van de afdruk wijst er sterk op dat het gaat om de afdruk van een jonge Neanderthaler die tussen de 1.06 en 1.26 meter lang was. De afdruk zou zo’n 29.000 jaar geleden zijn achtergelaten.

Bijzonder
Het is een bijzondere ontdekking. Als het daadwerkelijk gaat om een voetafdruk van een Neanderthaler gaan de zandduinen van Gibraltar de boeken in als de tweede plek op aarde waar tot op heden voetafdrukken van deze mensachtige zijn aangetroffen. Tot voor kort waren voetafdrukken van Neanderthalers ons alleen bekend uit een grot in Roemenië.


De laatste
Aangenomen wordt dat de laatste Neanderthalers op aarde te vinden waren in Gibraltar. Ze zouden zich tot zo’n 28.000 jaar geleden hebben opgehouden in het grottencomplex van Gorham. De leeftijd van de afdrukken – die naar schatting 29.000 jaar oud zijn – komt grofweg overeen met de jongste sporen van Neanderthalers die in Gibraltar zijn ontdekt. Het zou kunnen betekenen dat de afdrukken zijn achtergelaten door één van de laatste Neanderthalers op aarde.

De zandduinen waarin de voetafdruk is aangetroffen, zijn overblijfselen uit de laatste ijstijd, toen de zeespiegel zo’n 120 meter lager lag dan vandaag de dag en een enorm duinenveld zich ten oosten van de Rots van Gibraltar uitstrekte. Zo’n tien jaar geleden zijn in deze zandduinen al de eerste oude sporen van onder meer luipaarden, edelherten en de inmiddels uitgestorven bosolifant ontdekt. Door natuurlijke verschuivingen in de duinen is onlangs ook de afdruk van de mensachtige ontdekt.