Venus mag dan wel nogal warm zijn, maar astronomen hebben aanwijzingen gevonden dat er mogelijk sneeuw in de lucht te vinden is. Dat zullen geen winterse stormen worden, maar toch is de vondst uniek.

Venus is een behoorlijk warme planeet. Doordat ze ‘slechts’ 108 miljoen kilometer van de zon staat, kunnen temperaturen daar oplopen tot wel 480 graden. Ook staat Venus bekend om haar dikke atmosfeer, vol koolstofdioxide. Dat zorgt voor een enorm hoge temperatuur op de planeet.

Fris
Maar Venus Express, een ruimtesonde van ESA, heeft bewijs gevonden voor een ongewoon koude laag in die atmosfeer. Deze laag hangt op zo’n 125 kilometer boven Venus, en het zou er wel -175 graden kunnen worden. De laag is koud genoeg voor de koolstofdioxide om in sneeuw of ijs te kunnen veranderen.

Vijf jaar lang keken de onderzoekers naar data van Venus Express. Ze keken specifiek naar de mate van zonlicht die door de atmosfeer heen viel, om zo het aantal koolstofdioxidemoleculen te tellen. Gecombineerd met de luchtdruk in de atmosfeer, konden de astronomen de temperatuur van verschillende lagen in de atmosfeer meten.

Wist u dat…

… Venus een stuk langzamer draait dan vroeger?

IJs of sneeuw
“In sommige lagen van de atmosfeer daalt de temperatuur tot het vriespunt van koolstofdioxide,” vertelt Arnaud Mahieux, één van de onderzoekers, aan Scientias.nl. “Daaruit kunnen we concluderen dat er mogelijk koolstofdioxide-ijs zou kunnen ontstaan, wellicht zelfs sneeuw.”

Voorzichtige uitspraken
Wel is Mahieux voorzichtig met zijn uitspraken. “Wat we hebben geconcludeerd is dat de temperatuur op die plaatsen genoeg daalt, zodat er theoretisch ijs zou kunnen ontstaan. Maar of dat zo is, moeten we eerst verifiëren.” Dat wordt moeilijk, want volgens Mahieux is het niet mogelijk om het ijs direct te kunnen observeren. “Bovendien ontstaan er op zulke hoogtes enorm sterke winden. Het is dus maar de vraag of er überhaupt ijs kan vormen.” De onderzoekers gaan nu eerst proberen de data te verifiëren door te kijken naar andere gegevens over de atmosfeer van Venus.

Samengeperst
De wetenschappers maten de bijzondere temperatuur langs de ‘terminator’, de lijn die de dag- en de nachtzijde van de planeet aangeeft. Daar ligt de koude laag samengeperst tussen twee veel warmere lagen. “We zien zo dat de koude laag van alle kanten wordt beïnvloed,” zegt Mahieux.

Wat de data precies betekenen, kunnen de wetenschappers nog niet zeggen. Håkan Svedhem, die ook aan het project meewerkte: “We moeten nu heel goed gaan nadenken wat de gevolgen hiervan kunnen zijn, maar zeker is wel dat het een unieke situatie is. De aarde en Mars hebben deze koude laag zeker niet.”