Niemand had verwacht dat muggen zo’n goed gehoor hadden.

Muggen kunnen veel beter horen over lange afstanden dan onderzoekers tot nu toe vermoedden. Dat blijkt uit een nieuw onderzoek gepubliceerd in het tijdschrift Current Biology. Tot nu toe werd aangenomen dat dieren trommelvliezen nodig hebben om over grote afstanden te kunnen horen. De kleine en fijne haartjes die muggen en andere insecten gebruiken zouden alleen op korte afstanden van enkele centimeters werken. Maar niets blijkt minder waar.

Wist je dat…

…een muggenbeet je immuunsysteem zeker een week lang bezighoudt? Een jeukende bult is het resultaat van een immuunreactie: jouw immuunsysteem reageert op de eiwitten in het speeksel van de mug. En je immuunsysteem blijkt door die lichaamsvreemde eiwitten langer van de leg te zijn dan gedacht.

Onderzoek
In de studie verzamelden de onderzoekers een aantal mannelijke Aedes aegypti-muggen, ofwel gelekoortsmuggen. Deze stekende mug verspreidt ziektes zoals de gele koorts, dengue en knokkelkoorts, maar kan ook het zika-virus overdragen. Om het gehoor van de muggen te testen, werd er een experiment opgezet in een veldhut. De kamer had een 30 meter hoog plafond om echo’s tegen te gaan. Vervolgens werden de muggen van elektroden in hun hersenen voorzien. Deze maakten neurofysiologische opnames van de gehoorzenuw, terwijl er op tien meter afstand zuivere tonen door een luidspreker schalde.

Frequentie
Opvallend genoeg pikten de muggen de geluiden op. “Ze horen op afstanden die normaal gesproken trommelvliezen vereisen,” zegt de verbaasde onderzoeker Ron Hoy. Trommelvliezen werken door de druk van geluidsgolven op te vangen, terwijl kleine haartjes geluid detecteren van trillende luchtdeeltjes. “We hebben gemerkt dat de frequentie waarmee de muggen geluid kunnen waarnemen tussen de 150 en 500 hertz ligt,” legt onderzoeker Gil Menda uit.

Mensen
De onderzoekers constateren dat de muggen ook mensen op tien meter afstand moeten kunnen horen praten. Zo overlapt het frequentiebereik van de muggen met de menselijke spraak. “De meest energetische frequenties van de menselijke spraak ligt tussen 150 en 900 hertz,” zegt Hoy. Daarnaast liet het experiment zien dat zelfs tonen van 30 decibel nog door de muggen waargenomen worden. De menselijke spraak ligt meestal tussen de 45 en 70 decibel. “Muggen zouden dus in staat moeten zijn om je te horen praten.”

Hoewel het onderzoek bewijs levert dat muggen geluiden van veraf kunnen waarnemen, betekent niet niet gelijk dat muggen hier daadwerkelijk gebruik van maken om mensen op te sporen. Zo is het bekend dat insecten gebruik maken van geuren, warmte en koolstofdioxide om mensen te lokaliseren. Toch laten de resultaten uit de studie een ‘intrigerende correlatie’ zien, aldus Hoy.