Onderzoekers ontdekken nieuwe manier waarop DEET voorkomt dat muggen bijten.

DEET is een bijzonder effectief middeltje waarmee mensen zich al jarenlang tegen muggenbeten beschermen. Maar hoe werkt het nu precies? Een paar jaar geleden suggereerden onderzoekers dat DEET een bittere geur en smaak had en dat muggen – zodra ze die geur detecteren – het hazenpad kiezen. Een nieuwe studie toont echter aan dat dat niet het hele verhaal is. Muggen blijken DEET ook met hun pootjes te ‘proeven’

Gemuteerde muggen
Het idee voor het nieuwe onderzoek ontstond nadat de wetenschappers enkele gemuteerde muggen creëerden die de geur van DEET niet konden detecteerden. Hoewel ‘normale’ muggen bij met DEET behandelde ledematen uit de buurt bleven, landden de gemuteerde muggen gewoon op die ledematen. Alleen..ze beten niet. Het suggereerde dat het middeltje ze daar op een andere manier dan middels geur van weerhield. Maar hoe dan precies?


Experimenten
Om dat uit te zoeken, zetten de wetenschappers een tweede experiment op. Ze schotelden muggen suikerwater met en zonder DEET of een ander bitter smakend stofje voor. Zoals verwacht hadden de muggen een voorkeur voor het suikerwater zonder DEET of een andere bittere toevoeging. Vervolgens gingen de onderzoekers nog een stap verder. Ze smeerden hun armen in met een bitter smakend stofje (geen DEET) en keken wat de muggen deden. Tot hun verbazing bleven de muggen gewoon bijten. Sterker nog: zelfs wanneer de concentratie van het bittere goedje op de armen van de onderzoekers tien keer hoger lag dan in het suikerwater uit het eerdere experiment, beten de muggen nog. Het suggereerde dat het feit dat muggen – zelfs wanneer ze het niet konden ruiken – bij DEET uit de buurt blijven, niet puur te verklaren is doordat het vies smaakt in hun snuit. Maar hoe houdt DEET muggen dan op afstand? De onderzoekers zetten nog een experiment op. Dit keer schotelden ze de muggen warm bloed voor dat schuilging onder een membraan. Dat membraan moesten de muggen doorprikken om bij het bloed te kunnen. Wanneer de onderzoekers het bloed vermengden met DEET of een bitter smakend goedje, hadden de muggen er geen interesse in. Wanneer de onderzoekers een bitter smakend goedje op het membraan smeerden, landden de muggen gewoon op het membraan en prikten ze het ook door. Maar wanneer de onderzoekers DEET op het membraan smeerden, werd het niet doorgeprikt. “We laten zien dat hoewel muggen DEET en bitter smakende substanties even vies vinden, alleen DEET muggen middels contact afstoot,” aldus onderzoeker Emily Dennis.

Proeven met pootjes
De onderzoekers wijzen erop dat op de pootjes van de mug kleine haartjes zitten die – net zoals de tong dat doet – bepaalde moleculen kunnen detecteren. In feite ‘proeven’ de muggen DEET dus met hun pootjes. Die conclusie wordt onderschreven door nog een experiment waarbij de wetenschappers een arm met DEET insmeerden en muggen de kans boden om nabij de arm te landen en deze te bijten zonder dat de pootjes met de arm in contact kwamen. Dit keer bleken de muggen gewoon van de met DEET ingesmeerde arm te snoepen.

Volgens de onderzoekers is dit het eerste onderzoek dat middels experimenten onthult welke delen van het muggenlichaam betrokken zijn bij het detecteren van DEET. De wetenschappers hopen dat hun studie leidt tot nieuwe middelen die muggen ervan weerhouden om mensen te bijten. “DEET is het meest effectieve middel dat momenteel op de markt is en het is mogelijk dat andere middelen tekortschieten, omdat zij slechts één of twee aspecten van de wijze waarop DEET werkt, bieden. Als DEET effectief is, omdat het op verschillende manieren invloed heeft op verschillende zintuiglijke systemen, kan die kennis ons helpen om te zoeken naar nieuwe middelen die langer werken.”