NASA werkt aan de ontwikkeling van een stil supersonisch vliegtuig. Een nieuwe foto helpt om dit te realiseren.

Op de foto is een supersonisch vliegtuig voor de zon te zien. Dankzij een speciaal waterstofalpha-filter zijn details op het oppervlak van de zon zichtbaar. Maar er is meer. Lichtstralen lijken weg te schieten van het vliegtuig. In werkelijkheid zijn dit supersonische schokgolven.

Het probleem met een supersonische vliegtuig is dat er een flinke knal te horen is wanneer zo’n vliegtuig van subsonisch naar supersonisch gaat. Wetenschappers willen zo’n supersonische knal graag dempen.

En daarvoor is informatie nodig, bijvoorbeeld haarscherpe foto’s van de zijkant van een supersonisch vliegtuig op het moment dat er een supersonische knal optreedt. De complexe patronen – goed zichtbaar op de foto hieronder – kunnen vervolgens geanalyseerd worden, waardoor er nieuwe technieken ontstaan die geïmplementeerd kunnen worden in het allereerste muisstille supersonische vliegtuig.

detailfoto

De schokgolven zijn goed zichtbaar, omdat het licht van de zon door de variaties in luchtdruk rondom het vliegtuig wordt afgebogen. Dit concept is vergelijkbaar met spiegelend asfalt op hete zomerdagen, dat ontstaat doordat de lucht weerspiegelt op een warm luchtlaagje boven het donkere asfalt.

Een muisstil supersonisch vliegtuig biedt mogelijkheden. Zo kunnen er stille supersonische passagiersvliegtuigen ontwikkeld worden, die gewoon op Schiphol kunnen landen zonder dat buurtbewoners last hebben van het geluid.

schokgolven1