ASTRONOMIE  NASA’s Interstellar Boundary Explorer ruimtesonde ontdekte afgelopen jaar een gigantische sliert van materie aan de rand van het zonnestelsel. Dit mysterie lijkt nu opgelost. “Wij denken dat de sliert een reflectie is”, zegt Jacob Heerikhuisen van de universiteit van Alabama.

“Het is de plek waar zonnewinddeeltjes worden teruggekaatst door een galactisch magnetisch veld”, vertelt Heerikhuisen. De zonnedeeltjes die op weg zijn naar buiten, komen dus weer terug het zonnestelsel in door dit magnetische veld.

“Dit is een belangrijke vondst”, zegt Arik Posner van NASA. “De interstellaire ruimte begint aan de rand van het zonnestelsel en is nog zo goed als onontdekt. Nu weten we dat er misschien wel een sterk magnetisch veld bevindt.”

Met gegevens van Voyager 1 en Voyager 2 is een reflectiemodel gemaakt. Dit reflectiemodel lijkt vrijwel exact op de kaart die de Interstellar Boundary Explorer vorig jaar maakte.

Hoe het exacte proces werkt is een beetje ingewikkeld. Het heeft te maken met dat protonen en waterstofatomen lading uitwisselen. De zonnewinddeeltjes botsen op 15 miljard kilometer van de zon (honderd keer de afstand aarde-zon) tegen het interstellaire magnetische veld. Magnetische krachten slingeren de deeltjes terug waar ze vandaan komen.

Momenteel reist ons zonnestelsel door een gebied in het melkwegstelsel met veel kosmische straling en interstellaire wolken. Versterken deze omstandigheden het magnetische veld? Of verzwakken zij het juist? Dat is moeilijk te zeggen.


Ziet u het verschil?