Het Amerikaanse Death Valley is in alle opzichten mysterieus. Maar één van de grootste mysteries – de stenen die zelfstandig aan de wandel gaan – lijkt nu te zijn opgelost. In de vallei worden regelmatig stenen gevonden met een lang spoor achter zich. Niemand heeft de stenen ooit zien bewegen, maar vaststaat dat ze zich verplaatsen. Wetenschapper Ralph Lorenz komt met een verklaring.

Het is niet voor het eerst dat wetenschappers in de mysterieuze kwestie duiken. Eerder bedachten ze bijvoorbeeld al dat het iets te maken moest hebben met de neerslag. Het regent niet vaak in Death Valley, maar als het regent, kan de bodem van de vallei gemakkelijk veranderen in een modderpoel. De wind kan de stenen dan gemakkelijker wegblazen.

IJs
Lorenz denkt echter dat het anders zit. Wanneer het flink regent, komt de vallei onder water te staan. In de winter bevriest de bovenste laag van het water. Het ijs tilt de stenen iets op, waardoor deze gemakkelijker te verplaatsen zijn. De stenen ondervinden namelijk minder weerstand van de ondergrond en dus is er ook minder wind nodig om deze te verplaatsen (zie hieronder). De wetenschapper heeft zijn hypothese in het laboratorium getest en de stenen blijken zich inderdaad veel gemakkelijker te verplaatsen.

Zo 'wandelen' de stenen dus.

Nooit gezien
De verklaring van de wetenschapper maakt ook duidelijk waarom niemand de stenen ooit heeft zien bewegen. “De beweging vindt plaats gedurende enkele tienden van seconden met intervallen van enkele jaren,” stelt Lorenz. “Dat vraagt om ongelooflijk veel geduld en geluk.” Het feit dat de stenen zich verplaatsen als het koud is en er een flinke wind staat, draagt daar aan bij: niemand begeeft zich dan in de vallei.

Het is natuurlijk prettig als mysteries worden opgelost, maar het onderzoek van Lorenz heeft nog een doel. Er zijn namelijk nogal wat overeenkomsten tussen Death Valley (een opgedroogd meer) en een meer dat op dit moment op Saturnus’ maan Titan droog komt te staan. Ook hier hebben wetenschappers op foto’s opvallende sporen gezien. Door het mysterie op aarde op te lossen, begrijpen we Titan waarschijnlijk in de toekomst ook beter.

Bovenstaande foto is gemaakt door Ralph Lorenz.