titan

Astronomen hebben een helder en mysterieus geologisch object ontdekt op Titan. Het ‘eilandje’ dook plots op op beelden die ruimtesonde Cassini van Ligeia Mare – het op één na grootste meer op Titan – maakte.

De onderzoekers ontdekten het eilandje toen ze foto’s die Cassini in juli 2013 naar de aarde zond, vergeleken met beelden die Cassini eerder van ditzelfde gebied maakte. Al snel ontdekten ze dat er op de nieuwe beelden iets nieuws te zien was: een mysterieus eilandje.

Veranderingen
“Deze ontdekking vertelt ons dat de vloeistoffen op het noordelijk halfrond van Titan niet onveranderlijk zijn en dat er veranderingen optreden,” vertelt onderzoeker Jason Hofgartner. “We weten niet precies wat er voor zorgt dat dit ‘magische eiland’ opduikt, maar we willen het graag nader onderzoeken.”

Boven: de gebruikelijke kustlijn van Ligeia Mare. Onder duikt het mysterieuze eilandje op. Afbeeldingen: NASA / JPL-Caltech / Cornell.

Boven: de gebruikelijke kustlijn van Ligeia Mare. Onder duikt het mysterieuze eilandje op. Afbeeldingen: NASA / JPL-Caltech / Cornell.

Nieuw seizoen
Zoals gezegd dook het eilandje op beelden die in juli 2013 gemaakt werden op. Voor die observaties was het gebied waarin Ligeia Mare zich bevindt, vrij onveranderlijk. Er waren zelfs geen golfjes te zien op het meer. Maar dingen zijn aan het veranderen op Titan. De lente (augustus 2009) maakt plaats voor de zomer die officieel in mei 2017 start. Het vermoeden bestaat dan ook dat het magische eilandje iets te maken heeft met de verandering van de seizoenen. De onderzoekers hebben tot nu toe vier scenario’s bedacht die het plotselinge ontstaan van dit eilandje kunnen verklaren:

1. Het is de wind
De wind trekt aan op het noordelijk halfrond en zorgt ervoor dat er golven ontstaan op het meer. Op radarbeelden worden die golven nu onterecht in kaart gebracht als een eilandje.

2. Het is gas
Gassen worden vanaf de zeebodem omhoog geduwd en reizen als bubbels naar het oppervlak.

3. Het zijn gezonken vaste stoffen
Gezonken vaste stoffen die door toedoen van winterse temperaturen op Titan zijn ontstaan, kunnen in de lente (als het warmer wordt) gaan drijven.

4. Het is silt
Ligeia Mare beschikt over zogenoemde zwevende stoffen (niet-opgeloste stoffen in water) die niet zinken, noch drijven, maar zich gedragen als silt (leem) in een aardse delta.

“Waarschijnlijk hebben verschillende processen – zoals wind, regen en de getijden – invloed op de methaan- en ethaanmeren op Titan. Wij willen de overeenkomsten en verschillen tussen de geologische processen daar en hier op aarde achterhalen. Uiteindelijk helpt dat ons om de natte gebieden hier op aarde beter te begrijpen.”