feeëncirkel

Eindelijk is het mysterie van de feeëncirkels – ronde stukken land die totaal zijn ontruimd – opgelost. Wetenschappers concluderen in een nieuwe studie dat de feeëncirkels het werk zijn van termieten.

Feeëncirkels zijn ronde stukken land die – in tegenstelling tot de omringende grond – helemaal kaal zijn. U vindt ze voornamelijk in Namibië. Soms zijn ze vrij klein – met een diameter van twee meter – soms zijn ze flink uit de kluiten gewassen – met een diameter van tien meter.

Termiet
Lang wisten wetenschappers niet precies hoe de feeëncirkels ontstonden. Maar een nieuw onderzoek, verschenen in het blad Science, schept duidelijkheid. In dit onderzoek wijst Norbert Juergens, verbonden aan de universiteit van Hamburg, de termiet Psammotermes allocerus als schuldige aan.

Een feeëncirkel in Namibië. Foto: Thorsten Becker (via Wikimedia Commons).

Een feeëncirkel in Namibië. Foto: Thorsten Becker (via Wikimedia Commons).

Vegetatie
De termiet heeft het voorzien op vegetatie die maar kort in leven kan blijven en na een periode van regenval groeit. De termieten lijken de wortels van deze vegetatie aan te vreten. Zo ontstaat er een kaal stuk land. Omdat er op dit stukje land niet langer vegetatie groeit die in staat is om water op te nemen, bevindt zich in de bodem van de feeëncirkel enorm veel water, zo ontdekte Juergens. Dankzij dat water kunnen de termieten het – ook in perioden van droogte – lang volhouden zonder dat ze de grassen aan de rand van de cirkel hoeven aan te vreten. Na verloop van tijd kan het toch mogelijk zijn dat de termieten de feeëncirkel groter moeten gaan maken en zich aan de randen tegoed gaan doen.

Met het onderzoek is het mysterie in ieder geval voor een deel opgelost. Er blijven namelijk ook nog wel wat vragen over. Hoe het komt dat de termieten zulke keurige ronde stukken land van vegetatie ontdoen, daar laat Juergens zich in zijn studie bijvoorbeeld niet over uit.