Aardwormen ontdoen zich op een vaste plek van hun uitwerpselen en zo ontstaan enorme hopen. Dat hebben Britse onderzoekers ontdekt.

Lang was onduidelijk hoe de enorme hopen die onder meer in Columbia en Venezuela te vinden zijn, ontstaan. Onderzoekers van de universiteit van Exeter lieten het er echter niet bij zitten. Ze bestudeerden de samenstelling van de hopen en bekeken satellietbeelden en luchtfoto’s van het gebied waarin de hopen te vinden zijn.

Aardwormen
Uit het onderzoek blijkt dat de mysterieuze hopen voor de helft uit de uitwerpselen van grote aardwormen bestaan. Deze aardwormen leven en voeden zich in grond die net iets onder water staat. Elke aardworm keert herhaaldelijk naar dezelfde plek terug om te poepen. En op die plek ontstaat dan ook een soort ‘torentje’ dat boven water uitsteekt. Na verloopt van tijd wordt zo’n torentje een serieuze hoop.

Een voorbeeld van zo'n door aardwormen veroorzaakte hoop. Afbeelding: José Iriarte.

Een voorbeeld van zo’n door aardwormen veroorzaakte hoop. Afbeelding: José Iriarte.

Omvang
De onderzoekers denken bovendien te kunnen verklaren waarom de hopen er in verschillende groottes zijn. Sommige hopen hebben een diameter van slechts 30 centimeter, maar er zijn ook hopen die meer dan twee meter breed zijn. Dat zijn eigenlijk samensmeltingen van ‘aardworm-toiletten’, zo stellen de onderzoekers. Wanneer twee aardwormen hun toiletten vrij dicht bij elkaar situeren, wordt de ruimte ertussen door de tijd heen ook gevuld en ontstaat één enorme hoop.

“Deze opwindende ontdekking stelt ons in staat om in kaart te brengen en te begrijpen hoe deze landschappen vorm krijgen,” vertelt onderzoeker José Iriarte.