Wetenschappers hebben een vreemde hete plek gevonden op een verre exoplaneet. De planeet draait dicht om haar moederster en komt qua grootte overeen met Jupiter, daarom worden dit soort objecten ‘Hete Jupiters’ genoemd. De Hete Jupiter Andromedae b blijkt een bijzonder geval te zijn, omdat het heetste punt niet precies naar de ster is gericht. Dit punt zit er flink naast.

Het verschil is tachtig graden. Eerst dachten wetenschappers dat de verschuiving van de hete plek werd veroorzaakt door sterke winden, maar een verschil van tachtig graden is te groot.

“We hadden niet verwacht om een hete plek met zo’n grote offset tegen te komen”, zegt hoofdauteur Ian Crossfield. “Hieruit blijkt maar weer dat we nog niet veel weten over de atmosferische energetica van Hete Jupiters.”

Op Andromedae b heersen temperaturen van 1.000 graden Celsius. Het is dus zeker niet de meest ideale vakantiebestemming. De exoplaneet draait in slechts 4,6 dagen om haar moederster. Eén zijde van de ster is altijd gericht naar de ster, waardoor het op de andere kant van Andromedae b permanent donker is.

Spitzer observeerde de planeet en kwam erachter dat het object helderder is wanneer deze naast de ster bevindt. Apart, want dat betekent dat de zijde van de exoplaneet meer infrarode straling afgeeft, oftewel warmer is.

Wetenschappers weten nog niet wat voor mechanisme de hete plek verschuift. Heeft het te maken met magnetische interactie tussen de ster en de exoplaneet? Of is er sprake van supersonische winden, die schokgolven produceren en de atmosfeer verhitten? Eén ding is zeker: astronomen hebben nog genoeg werk te doen!