ASTRONOMIE  Wanneer het lente is op de noordpool van Saturnus, vertonen sommige wolkenbanden een apart patroon. Ze zijn niet rond – zoals normaal – maar zeshoekig. Nu de vijftien jaar lange winter er op zit, wordt het weer zomer op Saturnus. Hoogste tijd voor Cassini om de zeshoekige structuur te fotograferen.

De zeshoek wordt gevormd door een atmosferische straalstroom, die om de noordpool suist. In deze straalstroom zijn bijzondere structuren te zien, zoals concentrische cirkels en spiralen. De diameter van de straalstroom is twee keer de diameter van de aarde. Hoe de atmosferische straalstroom aan de zeshoekige vorm komt, is onbekend.

De ruimtesonde Voyager fotografeerde voor het laatst de zeshoek, maar dat is al bijna dertig jaar geleden. Toen was het de laatste keer dat de lente begon op Saturnus. Nu het weer lente en de zeshoek is gelukkig weer zichtbaar. Dit geeft wetenschappers de mogelijkheid om de foto’s van Voyager te vergelijken met de foto’s van de Cassini ruimtesonde.

“De lange houdbaarheid van de zeshoek is echt uniek. Op aarde verandert het weer om de paar weken”, vertelt Kunio Sayanagi van het Cassini-team. “Voor ons is dit eenzelfde mysterie als de Grote Rode Vlek op Jupiter.”