Stel u gaat naar Mars. Dan heeft u met vier astronauten aan boord voor de achttien maanden durende reis alleen al waanzinnig veel voedsel nodig. Dat is duur en zwaar. Tenzij u uw groente onderweg zelf kweekt. En dat is precies waar NASA nu aan werkt. Binnenkort moet het speciaal voor de ruimte ontwikkelde kasje in het ISS worden getest.

Het kasje weegt vrijwel niets, is zeer efficiënt in het energiegebruik (100 watt is voldoende) en de astronauten hebben er vrijwel geen omkijken naar. Het licht dat de plantjes nodig hebben om te groeien, komt van een combinatie van rode, groene en blauwe LED’s. Water wordt door het kasje gepompt en om de zoveel tijd komt er wat meststof vrij.

Inklappen
Het kasje is ongeveer 40 bij 50 centimeter groot en kan worden ingeklapt. Zo is het mogelijk dat de zaadjes van heel dichtbij belicht worden. Als de planten groter worden, kan het ‘dak’ omhoog worden geklapt.

Fotosynthese
De belichting werkt heel efficiënt. De LED’s geven alleen licht af dat de planten nodig hebben. Blauw licht is daarbij belangrijk voor de structuur en oriëntatie van de plant, zeker wanneer de zwaartekracht beperkt is. Rood licht is belangrijk voor de fotosynthese.

Sla
Wetenschappers werken al meer dan tien jaar aan het kasje, maar er zit nu echt schot in de zaak. “Het gaat heel goed,” vertelt onderzoeker Ray Wheeler. Tijdens één van de laatste experimenten hebben de onderzoekers drie soorten sla geteeld. De wetenschappers denken ook al aan andere planten. Zo moet het telen van tomaten, radijs, kleine groene pepers en kruiden geen probleem zijn.

Ziekteverwekker
De voedingswaarde van de groenten is vergelijkbaar met die van groenten die op aarde worden geteeld, zo blijkt uit onderzoek. Maar de wetenschappers zijn er nog niet. Hier op aarde brengen groenten vaak pathogenen – biologische ziekteverwekkers – met zich mee. In de ruimte kan men dat zeker niet gebruiken. Dus NASA moet op zoek naar een manier om die ziekteverwekkers te isoleren.

Onderzeeër
Met name voor langere vluchten – bijvoorbeeld naar Mars – is het groentekasje ideaal. Een kas ter grootte van een ruimtemodule is dan genoeg om de bemanning in leven te houden. Maar ook in een onderzeeër kan een kasje uitkomst brengen.

Er wordt op dit moment ook onderzoek gedaan naar planten die eetbaar zijn én de lucht én het water zuiveren. De universiteit van Arizona is daarin al een heel eind. Deze heeft een kas gebouwd die dagelijks genoeg calorieën levert om één astronaut een halve dag in leven te houden. Daarnaast leveren de planten in het kasje ook nog eens genoeg schoon water en gezuiverde zuurstof voor één persoon op.