perseiden

Regelmatig zijn er sterrenregens te zien. Maar welke jaarlijks terugkerende meteorenzwerm produceert nu de meeste vuurbollen? Wetenschappers zochten het uit. En het blijkt de meteorenzwerm de Perseïden te zijn: een zwerm die half augustus weer te zien is.

“We hebben ontdekt dat de ene meteorenzwerm meer vuurbollen produceert dan de andere,” vertelt onderzoeker Bill Cooke. Wie vuurbollen wil zien, doet er goed aan om dit jaar op 12 en 13 augustus omhoog te kijken. Dan geeft de meteorenzwerm de Perseïden acte de présence en deze produceert de meeste vuurbollen, zo blijkt.

Camera
De onderzoekers trekken die conclusie nadat ze in het zuidelijke deel van de Verenigde Staten met diverse camera’s vuurbollen fotografeerden. Ze startten daarmee in 2008 en bouwden zo een database met honderden vuurbollen op. Opvallend genoeg blijken de meeste vuurbollen te zien te zijn als de Perseïden van zich laten horen.

Wat is een vuurbol?

We spreken van een vuurbol als een een meteoor zeer helder is: minstens net zo helder als Jupiter of Venus.

Verklaring
En dat is ook goed te verklaren. Tijdens een meteorenzwerm beweegt de aarde zich door het puinspoor dat een komeet heeft achtergelaten. Daarbij komen stof- en puindeeltjes in de atmosfeer terecht. Ze verbranden daar en dat zien wij als een streepje licht (in de volksmond wordt ook wel gesproken van vallende sterren). Elk jaar beweegt de aarde in augustus door het puinspoor van komeet Swift-Tuttle. Deze komeet heeft een vrij grote kern en dat verklaart mogelijk waarom de Perseïden zoveel vuurbollen produceren. “Komeet Swift-Tuttle heeft een enorme kern, met een diameter van ongeveer 26 kilometer,” legt Cooke uit. “De meeste andere kometen zijn veel kleiner, met een kern die hooguit enkele kilometers breed is. Doordat Swift-Tuttle zo groot is, produceert deze veel meteoren en velen daarvan zijn groot genoeg om vuurbollen te produceren.”

Ook dit jaar geven de Perseïden weer acte de présence. Het hoogtepunt is in de nacht van 12 op 13 augustus: dan zijn – bij helder weer – de meeste meteoren (tot wel honderd stuks per uur) te zien. Maar in aanloop daar naartoe kunt u ‘s avond en ‘s nachts ook al de nodige meteoren waarnemen. En de kans is dus groot dat er ook vuurbollen te zien zijn.