Hij bleef tijdens de Apollo 11-missie, terwijl Armstrong en Aldrin afdaalden naar het maanoppervlak, alleen achter in de commandomodule.

De Amerikaanse NASA-astronaut Michael Collins, die onder andere deel uitmaakte van Gemini 10 en de Apollo 11-missie, is overleden. Dat heeft zijn familie samen met NASA bekendgemaakt. “We zullen hem vreselijk missen,” zo schrijft de familie van Collins in een verklaring. “Maar we weten ook hoe gelukkig Mike was met hoe hij zijn leven heeft geleefd. Daarom willen we hem eren door dat leven te vieren en niet te rouwen.”

Eenzaamste man ooit
Collins kreeg onder andere de bijnaam ‘de eenzaamste man ooit’. Een bijnaam die hij opdeed tijdens de Apollo-11 missie in 1969. Terwijl Armstrong en Aldrin afdaalden naar het maanoppervlak, bleef Collins alleen achter in de commandomodule. Op 20 juli 1969 waren Armstrong en Aldrin vervolgens de eerste mensen die op een ander hemellichaam liepen. Collins, die ruim 100 kilometer boven hun hoofd rond de maan cirkelde, werd bijna vergeten toen de aandacht van de wereld zich richtte op de twee astronauten beneden.

Het leven van Collins
Michael Collins werd op 31 oktober 1930 geboren in Rome. Hij studeerde af aan de Saint Albans School in Washington D.C. en vervolgens in 1952 aan de Amerikaanse Militaire Academie in West Point. Hij koos voor een luchtmachtcarrière en diende van 1959 tot 1963 als testpiloot op Edwards Air Force Base in Californië. Hij behaalde meer dan 4.200 vlieguren. In 1963 sloot Collins zich aan bij de derde groep NASA-astronauten. Zijn eerste vlucht was als piloot van Gemini 10; een driedaagse missie in 1966 waarbij er een nieuw hoogterecord gevestigd werd.

Collins tijdens de training voor de Gemini X-missie in 1966. Afbeelding: NASA

Maar de Apollo 11 missie spande natuurlijk de kroon.

Collins een paar uur voor de lancering van de Apollo 11-missie. Afbeelding: NASA

Met inbegrip van de Apollo 11 registreerde Collins 266 uur in de ruimte. Ook na zijn pensioen bleef hij zich bezighouden met de ruime en schreef verschillende boeken, waaronder ‘Flying to the Moon and Other Strange Places’ in 1976, ‘Liftoff: The Story of America’s Adventure in Space’ in 1988 en ‘Mission to Mars’ in 1990.

Collins samen met Buzz Aldrin en Neil Armstrong tijdens de ontmoeting met voormalige president Obama in 2009. Afbeelding: NASA

NASA
Ook Steve Jurczyk, waarnemend directeur van NASA betreurt het overlijden van de befaamde astronaut. “Vandaag heeft de natie een ware pionier verloren,” zegt Jurczyk. “Of zijn werk nu achter de schermen plaatsvond of in de volle openbaarheid, hij zal altijd herinnerd worden als één van de leiders die de eerste stappen van Amerika in de kosmos zette. Zijn geest zal met ons meegaan als we ons wagen aan verdere horizonten.”

Collins overleed op negentigjarige leeftijd aan de gevolgen van kanker. “Hij bracht de laatste dagen van zijn leven vredig door, met zijn gezin aan zijn zijde,” zo schrijft de familie van de astronaut. “Herinner hem om zijn scherpe humor, zijn rustige gevoel voor doelgerichtheid en zijn wijze perspectief.”