De olie die sinds de explosie op het boorplatform in de Golf van Mexico sijpelt, heeft ook NASA getroffen. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie zit te wachten op een vertraagd schip dat een enorme brandstoftank voor één van de shuttles moet afleveren. De Discovery-missie in september hangt ervan af.

Schepen met als eindbestemming Kennedy Space Centre in Florida varen tussen Louisiana en Florida en volgen de diepe wateren. Juiste deze route is zwaar getroffen door de olie. Een andere – minder diepe – vaarroute is geen optie, omdat het schip de diepte nodig heeft. “Het schip zit nu vanwege de olievlek vast in Gulfport, Mississippi,” vertelt de manager van het ruimtevaartprogramma, John Shannon.

Om het oponthoud te beperken, is besloten om de brandstoftank op een ander schip te plaatsen. Wellicht kan de tocht dan vanavond vervolgd worden. Dan duurt het echter nog zeker zes dagen voordat de brandstoftank in Florida arriveert: er moeten eerst nog 1450 kilometers worden gemaakt.

Vooralsnog lijkt de olievlek de lancering van Discovery niet te vertragen. Toch is het nog niet zeker dat de shuttle netjes op 16 september vertrekt. De kans is aanwezig dat de missie wordt vertraagd doordat niet alle reserve-onderdelen voor het laboratorium in het ISS af zijn.