Mogelijk wordt er al in 2016 een kijkje in het binnenste van Mars genomen. En die missie heeft nu een naam: InSight.

InSight staat voor ‘Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport‘. “We kozen voor de naam InSight, omdat we letterlijk in het binnenste van Mars zouden gaan kijken om de structuur ervan in kaart te brengen,” vertelt onderzoeker Bruce Banerdt.

2016
Het is de bedoeling dat een marslander in maart 2016 onze planeet verlaat en in september van datzelfde jaar op Mars arriveert. In oktober kunnen we dan de eerste resultaten verwachten. De lander gaat de interne activiteiten van Mars bestuderen, de temperatuur van de planeet vastleggen en kijken hoe de zon en manen aan de planeet trekken. Ook wordt de dikte van de korst en de grootte van de kern vastgesteld. Aan de hand van die informatie kunnen wetenschappers conclusies trekken over de totstandkoming van Mars en andere rotsachtige planeten.

Primeur
Natuurlijk is er al veel onderzoek naar Mars gedaan. Maar dat heeft zich altijd tot het oppervlak beperkt. InSight zou de eerste missie zijn die op zoek gaat naar de bouwblokken van de planeet die zich diep onder het oppervlak bevinden.

De lander kijkt in het hart van Mars. Afbeelding: JPL / NASA.

Concurrenten
Of InSight ook echt de primeur krijgt, blijft nog even koffiedik kijken. InSight moet namelijk eerst de strijd aan gaan met drie andere veelbelovende missies. NASA beslist uiteindelijk welke missie geld krijgt (zo’n 425 miljoen dollar) en dus doorgang kan vinden. De andere twee missies zijn eveneens interessant. Tijdens de ene missie wordt een ruimtevaartuig naar een komeet gestuurd met het doel er meerdere keren op te landen en deze te bestuderen. De andere missie betreft een speciale lander (of boot, beter gezegd) die op de oceaan van Titan moet landen. Het zou de eerste keer zijn dat een oceaan die zich niet op aarde bevindt direct wordt bestudeerd.

Er wordt nu nog aan de drie missies gesleuteld. Later deze maand komen de onderzoekers achter de missies met concretere plannen en op basis daarvan zal NASA uiteindelijk de knoop door moeten hakken.