In het volgende decennium laat de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie een ruimtevaartuig op een planetoïde landen. Dit ruimtevaartuig raapt een steen op en brengt deze vervolgens in een baan om de maan. Een ambitieuze missie.

De trouwe Scientias.nl-lezer zal raar opkijken. Het was toch de bedoeling van NASA om een hele planetoïde te verplaatsen? Klopt. In 2013 schreven we dat de Amerikanen van plan waren om een kleine planetoïde in zijn geheel te verplaatsen. Er is zelfs een prachtige animatie gemaakt, waar te zien is dat een planetoïde door astronauten in een soort gigantische boterhamzak wordt gestopt om vervolgens verplaatst te worden. Dit plan was echter één van de mogelijke routes en NASA heeft voor een andere aanpak gekozen. Geen hele planetoïde verplaatsen, maar een stukje planetoïde.

De Asteroid Redirect Mission gaat nu als volgt:
– In 2020 wordt een ruimtevaartuig gelanceerd, met het doel om te landen op een planetoïde.
– Het ruimtevaartuig landt in 2020 of 2021 op de asteroïde. Met zijn robotarm pakt de lander een steen. Vervolgens reist het ruimtevaartuig naar de maan.
– Na een reis van enkele jaren komt het ruimtevaartuig aan in een baan om de maan. Daar probeert het ruimtevaartuig het stukje planetoïde in een stabiele baan om de maan te brengen.
– Ergens rond 2026 gaan astronauten in een Orion-capsule naar het stukje planetoïde om deze steen te verkennen. De missie zal waarschijnlijk 24 of 25 dagen duren. Astronauten koppelen de Orion-capsule aan het ruimtevaartuig en voeren ruimtewandelingen uit.

Efficiënte voortstuwing
Het is een ambitieuze missie, waarbij de nieuwste technieken getest gaan worden. Zo maakt het ARM-ruimtevaartuig gebruik van een Solar Electric Propulsion-systeem, waarbij zonlicht wordt omgezet in elektriciteit om de ruimtesonde te verplaatsen. Deze manier van voortstuwing is niet snel, maar wel efficiënt en goedkoop in vergelijking met traditionele raketbrandstof.

Shortlist
Benieuwd welke asteroïde bezocht gaat worden? NASA heeft drie kandidaten op het oog: Bennu, 2008 EV5 en Itokawa. Later dit jaar worden mogelijk nog meer kandidaten toegevoegd aan de shortlist. Itokawa is een oude bekende, want deze asteroïde is tien jaar geleden bezocht door de Japanse Hayabusa-ruimtesonde.

Uiteraard houden we deze bijzondere missie in de gaten. Als er nieuwe updates bekend zijn, lees je dat uiteraard op Scientias.