NASA heeft gisteren 50 miljoen dollar toegekend aan vijf private firma’s. Daarmee voldoet de Amerikaanse ruimteorganisatie aan de wens van president Barack Obama om het ruimtetransport te commercialiseren. NASA-baas Charles Bolden benadrukt echter dat NASA de ‘final frontier’ zal blijven opzoeken.

De vijftig miljoen dollar is over vijf firma’s verdeeld. Sierra Nevada Corporation in Louisville kreeg twintig miljoen dollar. The Boeing Company in Houston mocht achttien miljoen in ontvangst nemen. United Launch Alliance in Centennial ging er met 6,7 miljoen vandoor. Blue Origin in Kent kreeg 3,7 miljoen en voor Paragon Space Development Corporaction in Tucson was 1,4 miljoen dollar weggelegd.

“Wij zitten misschien op een nieuwe koers, maar de ruimtevaart zit in ons DNA,” vertelt Bolden tijdens de persconferentie. Hij is vastbesloten zich niet door de private firma’s uit het veld te laten slaan, maar ziet tegelijkertijd mogelijkheden in de nieuwe situatie. “We verlaten het model van het verleden waarin de overheid alle menselijke ruimteactiviteiten betaalde. Dit vertegenwoordigt de entree van een ondernemende houding in een gebied dat klaar is voor snelle groei en nieuwe banen.”

Bolden vertelt ook dat NASA-teams bezig zijn om plannen te ontwikkelen voor een reis naar de maan, Mars en asteroïden. Maar wanneer dat gaat gebeuren is nog onbekend. Bolden ziet in ieder geval mogelijkheden voor een samenwerking met andere private firma’s: “Ik denk dat we er komen, misschien zelfs sneller dan we voorheen deden.”

De hervormingen die nu zichtbaar worden, zijn het gevolg van een al langer lopend beleid. President George W. Bush zette die trend in. Lang niet iedereen is het echter eens met de grote veranderingen. Zo noemde senator Richard Shelby, belast met de financiering van NASA, de beslissing een ‘dodenmars’ voor de ruimtevaart.