Maar het wordt waarschijnlijk krap.

Dat is tenminste de conclusie uit een nieuw rapport waarin de voortgang van de missie EM-1 en de uitdagingen waar men nog voor kan komen te staan, aan bod komen.

Mijlpaal
Tijdens EM-1 zal NASA’s gloednieuwe Space Launch System (SLS) voor het eerst samen met het nieuwe ruimtevaartuig Orion gelanceerd worden. Het is een mijlpaal: na jarenlang werk zal dan moeten blijken dat de monsterraket en het ruimtevaartuig waarmee NASA naar de maan, Mars en nog verder weg wil, doen wat ze op papier beloven.

Het nieuwe rapport is opgesteld nadat duidelijk werd dat er nog wel enige hindernissen moesten worden genomen alvorens EM-1 werkelijkheid kon worden. Zo is het bijvoorbeeld nog even spannend of alle onderaannemers op tijd hun onderdelen voor Orion aan kunnen leveren. Ook zijn er nog wel wat uitdagingen omtrent de bouw van het Space Launch System (niet zo gek als je bedenkt dat er nog nooit zo’n krachtige raket in elkaar is gezet).

2019
Met het oog op al die uitdagingen concludeert men in het rapport dat de lanceerdatum ergens in juin 2020 zal liggen. Maar NASA-directeur Robert Lightfoot wil daar niks van weten en gaat er nog steeds vanuit dat er in december 2019 gelanceerd gaat worden. Volgens hem zijn alle risico’s wel zo’n’ beetje ingecalculeerd en wordt er alles aan gedaan om de lanceerdatum in 2019 te houden.

WIST JE DAT…

…er serieus overwogen is om de eerste vlucht van SLS en Orion bemand te maken? Uiteindelijk bleken de risico’s toch te groot en werd het idee echter afgewimpeld.

Bemand
De eerste bemande missie van SLS en Orion blijft gepland staan voor 2023. Om te voorkomen dat die missie in de nabije toekomst moet worden uitgesteld, doet NASA er nu alvast een stapje bij. Zo zal nog voor EM-1 – in april 2019 – het launch abort system van Orion getest worden. Tijdens deze test wordt het systeem dat astronauten kunnen gebruiken om zich in veiligheid te brengen als er tijdens de lancering iets misgaat, getest.

Terwijl nog volop aan de monsterraket en Orion geknutseld wordt, fantaseert NASA alvast druk over wat deze twee allemaal moeten gaan doen. Zo wordt er nagedacht over een missie naar Mars en een planetoïde en liggen er serieuze plannen voor een Deep Space Gateway.