De Parker Solar Probe zal gaan waar nog geen sonde ooit gegaan is.

Het gaat dan nu echt gebeuren, de Parker Solar Probe zal aankomend weekend zijn reis naar de zon in gang zetten. De lancering zal gebeuren vanaf de Cape Canaveral Air Force Station in Florida door een Delta IV Heavy draagraket.

De missie
Wat gaat de Parker Solar Probe precies doen? De ruimtesonde gaat in de eerste plaats proberen dichterbij de zon te komen dan ooit tevoren. Het ruimtevaartuig zal rechtstreeks de atmosfeer – ook wel corona genoemd – van de zon in vliegen en zal de zon proberen te benaderen tot zo’n 6 miljoen kilometer vanaf het oppervlak. Een bijzonder moment, want nog nooit deed een ander ruimtevaartuig dit voor.

Zon
Het doel van de missie is om meer te weten te komen over de zon. Zo moet de PSP onder meer de structuur en dynamica van de magnetische velden waaruit de zonnewind ontstaat, ontrafelen. Hij traceert hoe energie en warmte door de atmosfeer van de zon bewegen en helpt ons daarnaast de magnetische velden en het ontstaan van de zonnewind beter te begrijpen. Maar daar houdt het nog niet op. Zo zal de ruimtesonde ook gaan uitzoeken waar de versnelling en transport van deeltjes met hoge energie veroorzaakt wordt. Dit soort deeltjes kunnen een sterke en vooral negatieve invloed hebben op aarde en op satellieten rond de aarde. Het is daarom goed om beter te begrijpen hoe deze deeltjes onze aarde bereiken en wat de rol en relaties precies zijn van verschillende elementen van de zonneactiviteit.

Hittebestendig
De Parker Solar Probe is uitgerust met een hittebestendig pak, zodat hij de warmte van de zon kan verdragen. Het hitteschild dat de ruimtesonde aanheeft is 11.43 cm dik en gemaakt van een licht en sterk koolstofvezelcomposiet, zodat schade van hoge temperaturen tegengehouden kan worden. Op deze manier kunnen de meetinstrumenten en de computersystemen blijven functioneren. Voor de energievoorziening wordt er gebruik gemaakt van zonnepanelen. Toch wordt er al wel rekening mee gehouden dat de sonde niet helemaal heelhuids terugkeert. De straling van de zon zal naar verwachting toch zorgen voor lichte schade aan het materiaal en een verslechterende werking van de elektronica.

Om de zon te bereiken zal de ruimtesonde een lange weg moeten afleggen. De eerste bestemming is Venus, waar de sonde zeven scheervluchten langs zal maken. Deze zwaartekrachtslingers helpen de sonde om in de juiste richting te versnellen en in de gewenste baan rond de zon terecht te komen. Het plan is dat de Parker Solar Probe 24 keer rond de zon zal vliegen. De gehele missie zal zeker zo’n zeven jaar duren.