Het ruimtevaartuig OSIRIS-REx vertrekt in september 2016 voor een bezoekje aan een asteroïde dicht bij de aarde.

Dat bevestigt NASA vandaag maar weer eens. Hoewel eerder al duidelijk werd dat NASA deze ambitie had, is nu ook meer bekend over de invulling van de missie. De ruimtesonde moet de asteroïde 1999 RQ36 benaderen en zal een jaar in een baan rondom de asteroïde doorbrengen. Daarna zal de sonde de asteroïde met behulp van een robotarm kort aanraken en weer vertrekken naar de aarde.

Touch and go
“Wij noemen het: ‘touch and go’,” vertelt onderzoeker Michael Drake. De sonde reikt zijn arm uit, verzamelt wat monsters en vertrekt weer. Door de sonde eerst een jaartje om de asteroïde te laten draaien en foto’s te laten maken, moet duidelijk worden waar de robotarm het beste monsters kan verzamelen.

WIST U DAT…

…een sonde nu bezig is aan een studie bij de asteroïde Vesta?

Leven
De onderzoekers hopen aan de hand van de monsters meer te weten te komen over het ontstaan van leven op aarde. Het is namelijk mogelijk dat een aantal belangrijke bouwblokken voor leven vanuit de ruimte op aarde zijn beland. Om die hypothese nader te onderzoeken, hebben wetenschappers monsters nodig.

Maar het draait niet alleen om leven. De onderzoekers willen ook proberen om een beter beeld van asteroïden te krijgen. Zo willen ze de baan van de asteroïde zo nauwkeurig mogelijk bepalen. Zo kan ook een beter beeld worden gevormd van de gevaren die een asteroïde met zich meebrengt. Wetenschappers kunnen op tijd vaststellen of een asteroïde op ramkoers met de aarde ligt en daar iets aan doen.