Dit weekend heeft NASA – met succes – de Bigelow Expandable Activity Module (BEAM) geïnstalleerd. De kamer zal eind mei worden opgeblazen.

BEAM maakt het internationale ruimtestation zo’n acht procent groter. De opblaasbare kamer heeft een omvang van zo’n 16 kubieke meter. Van die extra ruimte profiteren de astronauten op dit moment nog niet. Pas eind mei zal BEAM worden opgeblazen en zijn volledige grootte aannemen.

De installatie van BEAM. Afbeelding: NASA TV.

De installatie van BEAM. Afbeelding: NASA TV.

Testje
Het is de bedoeling dat BEAM zo’n twee jaar aan het ISS vast blijft zitten. In die periode wil NASA vaststellen hoe goed de opblaasbare ruimtemodule functioneert. Zo wordt er onder meer gekeken in hoeverre BEAM beschermt tegen straling van de zon, ruimteafval en de extreme temperaturen in de ruimte.

Goedkoper
NASA ziet wel wat in deze opblaasbare ruimtemodules. Ze hebben namelijk meerdere voordelen. Zo is de lancering niet zo kostbaar, omdat de modules tijdens de lancering heel klein zitten opgevouwen en pas in de ruimte worden opgeblazen. Op die gebieden hebben ze een streepje voor op de ‘gewone’ ruimtemodules die groot en zwaar zijn. Of de opblaasbare varianten echter net zo goed als die grote en zware modules in staat zijn om astronauten in de ruimte te beschermen, zal nu dus moeten blijken.

Het experiment duurt zo’n twee jaar. Daarna zal BEAM van het ISS worden losgekoppeld en in de atmosfeer van de aarde verbranden.