kbo

Een Kuipergordelobject dat zich 1,6 miljard kilometer voorbij Pluto bevindt, is wellicht de volgende bestemming van New Horizons.

In juli scheerde ruimtesonde New Horizons langs Pluto. Het leverde prachtige foto’s en een schat aan informatie op die nog altijd niet helemaal op aarde gearriveerd is. Maar het werk van New Horizons zit er nog niet op. De ruimtesonde vliegt verder, dieper de Kuipergordel in. Daar moet deze over een aantal jaar een tweede object met een bezoek vereren. Welk object dat wordt? Daar heeft NASA nu wat meer duidelijkheid over gegeven.

WIST JE DAT…
…New Horizons bergen ontdekte op Pluto?

2014 MU69
Iets meer dan een maand geleden waren er nog twee objecten in de race: PT1 en PT3 (PT staat voor Potential Target). Maar NASA heeft de knoop nu doorgehakt. Het wordt PT1: 2014 MU69. Naar verwachting komt New Horizons daar op 1 januari 2019 aan. “2014 MU69 is een geweldige keuze, omdat het een oud Kuipergordelobject is dat gevormd is in de baan waarin het zich nog steeds bevindt,” stelt onderzoeker Alan Stern. “Bovendien hebben we in vergelijking met andere Kuipergordelobjecten minder brandstof nodig om dit Kuipergordelobject te bereiken, waardoor er meer brandstof overblijft voor de scheervlucht, onderzoek en onvoorziene omstandigheden.”

Voorbehoud
Het moge duidelijk zijn: het New Horizons-team is enthousiast over 2014 MU69. Toch moeten we nog even een slag om de arm houden: de nieuwe bestemming van New Horizons is nog niet definitief goedgekeurd. De komende weken zal een gedetailleerd assessment plaatsvinden. Daarbij is enige haast geboden: als New Horizons 2014 MU69 gaat bezoeken, zal de ruimtesonde eind oktober en begin november vier manoeuvres moeten uitvoeren om bij het Kuipergordelobject te arriveren.

Onderzoek naar Kuipergordelobjecten kan ons meer inzicht geven in de kinderjaren van het zonnestelsel. Kuipergordelobjecten stammen uit die kinderjaren en zijn in de tussentijd weinig veranderd. Door deze objecten te bestuderen, kunnen we dan ook een beter beeld krijgen van de omstandigheden kort na de geboorte van het zonnestelsel.

Mis niets!
Op 14 juli 2015 vloog de New Horizons-ruimtesonde met een snelheid van bijna 50.000 kilometer per uur langs het oppervlak van Pluto. Het is de eerste keer dat dwergplaneet Pluto door een ruimtevaartuig is bezocht. De komende weken worden er veel foto’s van Pluto, Charon en de andere manen verwacht. Blijf de speciale New Horizons-themapagina volgen met het meest recente nieuws en de allerlaatste foto’s.