Problemen met het koelsysteem van het ISS kunnen de astronauten van Discovery wel eens dwingen om langer te blijven. Dat maakte NASA gisteren bekend. Wellicht volgt er nog een vierde ruimtewandeling om het koelsysteem te repareren. Discovery zou eigenlijk maandag weer op aarde landen.

De astronauten van de spaceshuttle Discovery maakten eerder al drie ruimtewandelingen om het oude koelsysteem te verwijderen en het nieuwe te installeren. Alles leek in orde, maar toen de technici het systeem op afstand probeerden te activeren, bleek een ventiel kapot te zijn. Hierdoor kan er geen stikstof door het koelsysteem worden gedrukt.

Het koelsysteem zorgt ervoor dat de warmte van de elektronica in het station wordt afgevoerd. Naast het nieuwe systeem is er nog een koelsysteem, maar één is te weinig om de goede temperatuur aan boord van het ISS te handhaven. Als er niet gekoeld wordt, moet NASA de helft van het elektrische systeem van het ISS stoppen. En dan wordt het lastig om de vaste bemanning van zes mensen te handhaven.

Het ISS heeft nog twee reservetanks aan boord, maar die kunnen niet door robots worden geïnstalleerd. Vandaar dat de bemanning van Discovery er wellicht voor op draait. Of de missie ook daadwerkelijk verlengd wordt, zal later vandaag moeten blijken.

De missie van Discovery werd eerder al met een dag verlengd toen bleek dat het onmogelijk was om het hitteschild van de shuttle te controleren. Het systeem dat hiervoor verantwoordelijk was, werkte niet. De astronauten moesten toen foto’s van het schild maken en deze ter beoordeling naar de aarde zenden.