Astronauten verblijven tijdelijk in het Russische deel van het ISS.

Het internationaal ruimtestation (ISS), dat zich zo’n 400 kilometer boven het aardoppervlak bevindt, is niet volledig luchtdicht. Elke dag ontsnapt er een minieme hoeveelheid lucht. Dit wordt natuurlijk zorgvuldig in de gaten gehouden. Maar nu blijkt er wel heel veel lucht weg te sijpelen. En dat betekent dat er ergens kostbare lucht lekt.

Lek
Al in september 2019 merkte NASA voor het eerst een lichte toename van de hoeveelheid ontsnappende lucht op. De hoeveelheid was echter zo gering, dat het verder bij niemand tot ongerustheid leidde. Wel wilde NASA de voortgang in de gaten blijven houden. Maar door het uitvoeren van meerdere ruimtewandelingen en de aankomst en vertrek van ruimtevaartuigen, liep dit iets vertraging op. Het betekent dat het wat meer tijd kostte om voldoende gegevens te verzamelen om de metingen verder in kaart te brengen. Nu blijkt alles te zijn uitgedokterd. En de conclusie is iet wat zorgelijk: de hoeveelheid wegvloeiende lucht neemt namelijk steeds meer toe. En dus moet nu onderzocht worden wat er precies aan de hand is.


Op jacht
NASA wil nu de komende dagen het lek verder gaan onderzoeken. Allereerst moet natuurlijk geprobeerd worden om het lek te lokaliseren. Dit weekend zullen dan ook alle luiken van het ruimtestation worden gesloten, zodat missiecontrollers de luchtdruk in elke module kunnen controleren. Uit deze tests moet blijken in welke module de leksnelheid hoger is dan normaal.

Zvezda module
De astronauten aan boord van het ISS hoeven zich geen grote zorgen te maken. Want op dit moment lekt de lucht in zo’n gestaag tempo, dat het geen direct gevaar vormt voor de bemanning of het ruimtestation zelf. Wel zullen de drie bemanningsleden het komende weekend doorbrengen in het Russische deel van het ISS. Het gaat om de Amerikaanse commandant Chris Cassidy en de Russische ruimtevaarders Ivan Viktorovitsj en Anatoli Ivanisjin. Zij zullen van vrijdagavond tot en met maandagochtend in de zogenaamd Zvezda module verblijven.

De bemanningsleden zullen tijdelijk in het Russische deel van het ISS verblijven. Afbeelding: NASA

Het is overigens niet voor het eerst dat er een lek is gedetecteerd op het ISS. Twee jaar geleden werd er ook al een lek ontdekt nadat de luchtdruk in het ISS plotseling daalde. Ook toen werden de verschillende compartimenten van het internationale ruimtestation één voor één afgesloten, in de hoop zo de exacte locatie van het lek op te kunnen sporen. Uiteindelijk bleek het lek zich te bevinden in het bovenste deel van een Sojoez-ruimtevaartuig dat aan het ISS gekoppeld was. Het gat werd provisorisch gedicht met kit en tape. Ondertussen werd er een commissie aangesteld die de oorzaak van het gat moest gaan onderzoeken. In eerste instantie werd er gedacht aan een botsing met rondvliegend puin in de ruimte. Maar al snel gingen allerlei wilde geruchten over de oorzaak van het lek rond. Die geruchtenmolen werd in zekere zin door NASA zelf aangezwengeld, toen de ruimtevaartorganisatie een foto van het lek de wijde wereld in slingerde. Velen vonden het gaatje wel heel erg op een boorgat lijken. En een nieuwe theorie was geboren: iemand had geprobeerd het ISS te saboteren of was in het gunstigste geval een beetje onhandig bezig geweest. NASA hulde zich dagenlang in stilzwijgen, terwijl de Russen vastbesloten waren om de onderste steen boven te halen. Dat onderzoek is inmiddels lang en breed afgerond. Maar wie of wat verantwoordelijk was voor het gat, is nooit onthuld.


Wat er nu aan het ontdekte lek ten grondslag ligt, zal hopelijk wel binnenkort blijken. Ondertussen zullen de bemanningsleden hun normale taken zoveel mogelijk voortzetten. Zodra het lek is opgespoord kan er gekeken worden naar de precieze oorzaak van het lek. De Amerikaanse en Russische specialisten verwachten de voorlopige resultaten eind volgende week te presenteren.