Of het wat oplevert, zal vanavond blijken.

Nog één keer haalt NASA alles uit de kast om contact te leggen met marsrover Opportunity. Dat laat het team op Twitter weten. En het wordt erop of eronder; want mocht Opportunity niet reageren, dan valt officieel het doek voor de befaamde marsrover.

Stofstorm
Dat er geen contact mogelijk is met Opportunity is te herleiden naar een heftige stofstorm die eind mei 2018 ontstond en wekenlang standhield. Opportunity bevond zich in het hart van de storm en kon doordat de atmosfeer zo rijkelijk gevuld was met stof geen energie meer opwekken. Gelukkig zat er nog wel wat energie in zijn accu’s opgeslagen, maar de vraag is of de rover daar al die tijd op heeft kunnen teren.

Pogingen
In de afgelopen maanden heeft NASA meer dan 600 keer geprobeerd contact te leggen met Opportunity. Maar zonder resultaat. Eind januari werd er nog een nieuwe methode geïntroduceerd; de zogeheten ‘sweep and beep’-methode. Hierbij wordt er niet alleen geluisterd of Opportunity van zich laat horen, maar worden ook commando’s verstuurd die Opportunity aanmoedigen om met een simpel piepje zelf een signaal uit te zenden. Maar ook deze verwoede poging haalde niets uit.

Onderzoek
Ook als de laatste poging op niets uitdraait, kunnen de onderzoekers met opgeheven hoofd terugkijken op meer dan een decennia aan enerverend onderzoek. Uiteindelijk heeft het onbemande robotwagentje namelijk vijftien jaar op de rode planeet vertoefd. De belangrijkste conclusie die Opportunity trok, is dat het klimaat op Mars vier miljard jaar geleden langdurig mild en vochtig was. Het suggereert dat de omstandigheden op Mars in die tijd heel gunstig waren voor microbieel leven. Of dat er ook daadwerkelijk is ontstaan, is onduidelijk.

Vanavond is dus Opportunity’s laatste kans om nog een teken van leven te geven. Benieuwd of de marsrover toch nog een kik geeft, of dat de handdoek officieel in de ring wordt gegooid? Stay tuned!