Astronauten gaan zich nu ook bemoeien met het onderzoek naar antibioticaresistentie.

Gisteren stuurde NASA weer een berg voorraden naar het ISS. En ergens tussen al die voorraden zat ook een hoopje E. coli-bacteriën. De bacteriën zullen de komende dagen in het internationale ruimtestation aan een aantal experimenten onderworpen worden. Het doel? Uitzoeken hoe effectief antibiotica in de ruimte – waar de zwaartekracht zeer beperkt is – zijn.

Urineweginfectie
De E. coli-bacterie (voluit Escherichia coli) is in de darmen van alle mensen te vinden en onder normale omstandigheden geen ziekteverwekker. Maar als het tegenzit, kan de bacterie wel een urineweginfectie veroorzaken. Vaak wordt er dan antibiotica voorgeschreven. Maar zo’n kuurtje werkt niet altijd, omdat ook E. coli in zekere mate resistent is. “De mate van antibioticaresistentie bij Escherichia coli varieert,” zo is op de site van het RIVM te lezen. “Bij huisartspatiënten met een urineweginfectie is dit anders dan bij bewoners van een verpleeghuis of ziekenhuispatiënten.” In ziekenhuizen en verpleeghuizen is de bacterie meestal resistent tegen een breed scala aan antibiotica, waardoor het lastig is deze te bestrijden.

Gevaarlijk
Antibioticaresistentie is een bekend probleem op aarde. Maar het kan ook heel gevaarlijk zijn voor astronauten, aangezien zij – door de beperkte zwaartekracht – reeds een verzwakt immuunsysteem hebben. Met het oog daarop is het dan ook niet zo gek dat NASA op dit moment onderzoek doet naar antibioticaresistentie in de ruimte. Want dat probleem moeten we toch eigenlijk wel binnen de perken kunnen houden alvorens we astronauten op verre ruimtemissies naar bijvoorbeeld Mars sturen.

De komende tijd zullen astronauten de E. coli-bacteriën aan verschillende experimenten onderwerpen. Zo worden de bacteriën bijvoorbeeld met verschillende typen antibiotica behandeld, om te kijken hoe ze daar bij een beperkte zwaartekracht op reageren. NASA hoopt zo te achterhalen hoe groot de dosis antibiotica minimaal moet zijn om bacteriegroei te voorkomen. Op basis daarvan kunnen artsen dan weer vaststellen hoeveel antibiotica toekomstige ruimtereizigers voorgeschreven moeten krijgen als een infectie toeslaat.