Hoe gedraagt vuur zich in de ruimte? En hoe doof je een vuurtje in het ruimtestation? NASA zoekt het op dit moment uit.

Het onderzoek gaat door het leven als FLEX, oftwel Flame Extinguishment Experiment. NASA heeft in het kader van FLEX al meer dan 200 experimenten met vuur in de ruimte uitgevoerd en ook in het ISS wordt er geëxperimenteerd.

Vreemd
En al die onderzoeken beginnen nu resultaten op te leveren. Zo heeft de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie bijvoorbeeld ontdekt dat vuur zich in de ruimte vreemd gedraagt. Als u op aarde een kampvuurtje maakt dan stijgen warme gassen op. Deze gassen drijven verbrandingsproducten van het vuur weg en trekken zuurstof naar het vuur toe. In de ruimte werkt dat ietsje anders. Zuurstof wordt wel naar het vuur getrokken en verbrandingsproducten worden wel weggedreven, maar dat proces gaat zo’n 100 keer langzamer dan op onze planeet. Ook de vlammen zijn anders: ze hebben onder meer een lagere temperatuur en verbruiken minder zuurstof. Dat betekent dat producten die vuur doven in grotere concentraties voorradig moeten zijn.

Een brandende druppel. Foto: NASA.

Raadsel
De onderzoekers zijn tijdens hun studie ook voor raadsels komen te staan. Om verbranding in de ruimte te bestuderen, steken ze een klein druppeltje heptaan of methanol aan (zie hierboven). In sommige gevallen blijft de heptaan verbranden, ook al zijn er geen vlammen meer. Dat is op dit moment niet te verklaren.

Het onderzoek van NASA gaat nog door in de hoop meer antwoorden te vinden. Uiteindelijk moet het onderzoek een verblijf in de ruimte veiliger maken. Ook ruimtevaartuigen moeten veiliger worden. En mogelijk levert het ook nog informatie op over het efficiënt gebruiken van vloeibare brandstoffen op onze planeet.