Het brandje aan boord van ruimtesonde Cygnus moet meer inzicht geven in hoe vlammen zich in de ruimte verspreiden.

Vorige maand arriveerde ruimtesonde Cygnus bij het internationale ruimtestation. Aan boord bevonden zich tal van voorraden die door de astronauten in het ISS zijn uitgeladen. Maar één pakketje bleef aan boord: Saffire-II. Het pakketje – een interessant experiment – moest nog even op zijn beurt wachten.

Brand!
Maar nu is het moment van Saffire-II daar. Vanmiddag (Nederlandse tijd) verliet ruimtesonde Cygnus het internationale ruimtestation. En vijf uur na vertrek – rond half acht Nederlandse tijd – werd het experiment Saffire-II gestart. Het betekent heel concreet dat NASA as we speak een brandje aan het stichten is in de ruimte.

Negen materialen
Tijdens het experiment aan boord van Cygnus worden negen materialen die veelvuldig in het ruimtestation worden gebruikt, in de hens gezet. Je moet dan denken aan de kleding van astronauten, maar bijvoorbeeld ook aan stukjes plexiglas. Elk materiaal is 5 bij 28 centimeter groot. “Saffire zoekt een antwoord op twee vragen,” vertelt onderzoeker David Urban. “Zal een zich opwaarts verspreidende vlam blijven groeien of zal de omvang ervan door een beperkte zwaartekracht beperkt blijven? En ten tweede: welke stoffen en materialen vliegen in brand en hoe verbranden ze vervolgens?”

Zeven dagen
Het experiment duurt hooguit enkele uren. Maar daarna moeten alle verzamelde gegevens nog naar de aarde worden gestuurd. Vandaar dat Cygnus nog zeker zeven dagen in de ruimte blijft. Begin volgende week boort de ruimtesonde zich in de aardse atmosfeer om vervolgens volledig te verbranden.

Reeks experimenten
Saffire-II maakt – zoals de naam al doet vermoeden – onderdeel uit van een reeks vergelijkbare experimenten. Eerder dit jaar werd al een mix van katoen en glasvezelversterkte kunststof in de hens gezet. En er liggen plannen voor nog meer Saffire-experimenten. Deze zullen onder meer gericht zijn op de verspreiding van vlammen, de verspreiding van rook, branddetectie en -bestrijding.

De experimenten zijn zeer belangrijk, zo benadrukt Saffire-projectmanager Gary Ruff. “Een brand aan boord van een ruimtevaartuig is één van de grootste zorgen die wij en de internationale gemeenschap die zich bezighoudt met de verkenning van de ruimte heeft als het gaat om de veiligheid van astronauten.” Achterhalen hoe een vuur zich in een ruimtevaartuig gedraagt, is niet alleen cruciaal voor de missies naar het ISS, maar ook voor de bemande missies naar Mars waarvan onder meer NASA droomt.