NASA heeft aangekondigd de komende jaren opnieuw aan een Marsrover te gaan sleutelen en deze in 2020 te willen lanceren. Het is de opmars naar meer: in de jaren ’30 van deze eeuw moet dan een bemande missie naar Mars volgen.

En daarmee lijkt heel NASA zich zo langzamerhand op Mars te richten. Niet alleen rijden er op dit moment al twee Marsrovers van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie rond (Opportunity en Curiosity), ook stonden er al enkele missies naar Mars gepland. Zo werkt NASA in samenwerking met Europa aan de Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN (MAVEN): een orbiter die in 2013 gelanceerd wordt en de bovenste lagen van de Martiaanse atmosfeer gaat onderzoeken. Daarnaast wordt er hard gewerkt aan missie InSight: een sonde die in 2016 gelanceerd wordt en een kijkje gaat nemen in het hart van de rode planeet. En dan levert NASA ook nog een communicatiemodule aan de ExoMars-missie: bestaande uit een Marsrover en een orbiter. In totaal heeft NASA nu zeven missies lopen die zich allemaal op de rode planeet richten.

WIST U DAT…

…de Nederlandse organisatie MarsOne al in 2023 mensen naar Mars wil sturen?

Het geeft wel aan waar de Amerikanen de komende jaren het zwaartepunt willen leggen. “De Obama-regering richt zich op een robuust programma om Mars te verkennen,” stelt NASA-baas Charles Bolden. Een nieuwe Marsrover mag in dit programma niet ontbreken, ook al rijden er reeds twee wagentjes op Mars rond. “Met deze volgende missie verzekeren we ons ervan dat de VS de wereldleider in het verkennen van de rode planeet blijft en zetten we een belangrijke stap in de richting van een bemande missie in de jaren dertig.”

Om de kosten en risico’s van de nieuwe missie zo laag mogelijk te houden, wordt de rover op vergelijkbare wijze als Curiosity ontwikkeld. Welke instrumenten de nieuwe Marsrover meekrijgt, is nog onduidelijk: de komende jaren zullen verschillende opties de revue passeren en moeten wetenschappers een keuze maken. Het is zeer aannemelijk dat de instrumenten aan boord van de nieuwe Marsrover een heel andere taak zullen hebben dan die van Opportunity en Curiosity. Eerstgenoemde rover moest op zoek naar sporen van water. De missie van Curiosity ligt in het verlengde daarvan: deze rover moet uitzoeken of leven op Mars mogelijk is (geweest). De nieuwe rover zal waarschijnlijk een ander doel krijgen. Aangezien NASA een dikke tien jaar na de lancering van deze rover mensen naar Mars wil sturen, is het aannemelijk dat deze rover instrumenten meekrijgt waarmee deze informatie kan verzamelen die van cruciaal belang is voor die bemande missie.