Om onze aarde cirkelen niet 35.000 maar ‘slechts’ 19.500 aardscheerders. Of de kans op een inslag ook kleiner is, is onduidelijk.

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie maakte deze getallen zojuist tijdens een persconferentie bekend. De cijfers zijn gebaseerd op uitgebreide waarnemingen van WISE, de Wide-field Infrared Survey Explorer.

Ontdekken
Van de 19.500 aardscheerders moet het grootste deel van de middelgrote exemplaren overigens nog ontdekt worden. Ook moet nog uit onderzoek blijken of minder middelgrote asteroïden ook automatisch betekent dat er minder gevaarlijke asteroïden zijn. “Het is alsof je een bevolkingsonderzoek doet,” meent onderzoeker Amy Mainzer. “Waarbij je een kleine groep mensen ondervraagt om conclusies te trekken over het gehele land.”

WIST U DAT…

…in maart van dit jaar nog een potentieel gevaarlijke asteroïde werd ontdekt?

Doelstelling
Uit de waarnemingen zou bovendien blijken dat NASA meer dan 90 procent van de grootste asteroïden nabij de aarde in kaart heeft gebracht. Dat was een belangrijke doelstelling en die is nu dus gehaald.

Grote jongens
Overigens blijken ook de grootste asteroïden die nabij de aarde voorkomen (1 kilometer en groter) ietsje schaarser dan gedacht. Het zijn er niet 1000, maar 981. 911 exemplaren zijn reeds ontdekt en deze vormen de komende eeuwen in ieder geval geen gevaar voor de aarde, zo onderstreept NASA.

Geruststelling
Dat zoveel asteroïden inmiddels in kaart gebracht zijn, is een geruststelling. “Het risico van een hele grote asteroïde die op aarde inslaat voordat we deze zien en ervoor hebben kunnen waarschuwen is veel kleiner geworden,” concludeert onderzoeker Tim Spahr. Op het gebied van middelgrote asteroïden (die een flinke stad kunnen verwoesten) is nog wel wat winst te behalen. Er zouden er nog zo’n 15.000 ontdekt moeten worden.

Alle resultaten van het onderzoek zijn terug te vinden in het blad Astrophysical Journal.