Goed nieuws voor fans van Saturnus en haar manen. De Cassini-missie – één van NASA’s meest succesvolle onbemande missies ooit – wordt verlengd van september 2010 tot mei 2017. Tot 2017 geeft NASA 60 miljoen dollar per jaar uit om Saturnus en haar manen te observeren en te onderzoeken.

De Cassini-ruimtesonde werd in oktober 1997 samen met de Europese Huygens-sonde gelanceerd. In 2004 kwam de ruimtesonde aan bij Saturnus. De twaalf instrumenten van de sonde houden de ringenplaneet en haar manen in de gaten. Oorspronkelijk zou het project in 2008 eindigen, maar de missie werd voor die tijd verlengd tot september 2010. Nu is de Cassini-missie nogmaals verlengd. Met ruim zeven jaar!

“Dankzij de verlenging kunnen we de veranderingen van de seizoenen volgen van de winter tot de zomer”, vertelt Bob Pappalardo, teamlid van het Cassini-project. “Ik verwacht dat we nog grootse dingen gaan ontdekken.” In totaal doet Saturnus bijna dertig jaar over een rondje om de zon. Omdat de missie tot 2017 wordt verlengd, kunnen wetenschappers de ringenplaneet een half Saturniaans jaar observeren. De komende zeven jaar vliegt de Cassini-ruimtesonde 54 keer langs Titan en elf keer langs Enceladus. In totaal voltooit de ruimtesonde nog 155 rondjes om de Saturnus.

“De ruimtesonde houdt het nog goed vol, ondanks dat het ruimtevaartuig al meer dan vier miljoen kilometer heeft afgelegd”, vertelt Bob Mitchell van het Cassini-team. In totaal maakte Cassini meer dan 210.000 foto’s. Een fantastisch resultaat.