new horizons

NASA verloor gisteren anderhalf uur het contact met de New Horizons-ruimtesonde. Dit is een korte periode, maar het heeft grote gevolgen voor de missie.

Zaterdag 4 juli om 19:54 uur Nederlandse tijd werd de verbinding met New Horizons plotseling verbroken. Iets later – om 21:15 uur – slaagden ingenieurs er in om de verbinding weer te herstellen via NASA’s Deep Space Network. Het Deep Space Network is een netwerk van krachtige radiozenders en -ontvangers, dat o.a. gebruikt wordt om contact te houden met ruimtevaartuigen die zich al buiten het zonnestelsel bevinden, zoals Voyager 2.

Pluto en Charon op 3 juli. De afstand tot het duo bedraagt 13,5 miljoen kilometer.

Pluto en Charon op 3 juli. De afstand tot het duo bedraagt 13,5 miljoen kilometer.

Gelukkig had de New Horizons-ruimtesonde zelf in de gaten dat er sprake was van een probleem. In zo’n situatie wisselt de sonde van de hoofdcomputer naar de back-up-computer. New Horizons zocht hierna weer contact met Mission Control en zendt sindsdien telemetrie die ingenieurs gebruiken om het probleem op te lossen.

New Horizons is bijna vijf miljard kilometer van de aarde verwijderd. Stel, er wordt vanaf de aarde een vraag naar de ruimtesonde gestuurd, dan arriveert het antwoord pas negen uur later. Deze vertraging belemmert de voortgang van de missie. Wetenschappers verwachten dat de ruimtesonde pas over enkele dagen volledig hersteld is. Tot die tijd kan het ruimtevaartuig geen wetenschappelijke data verzamelen.

En dat laatste zinnetje, dat komt hard aan. Zeker omdat New Horizons Pluto nadert en we dus iedere dag meer details op de foto’s zien verschijnen. Toch is het begrijpelijk dat wetenschappers willen uitzoeken wat er mis is, want stel je eens voor dat New Horizons op 13 juli – een dag voor de scheervlucht – opnieuw door dit probleem wordt getroffen? Dit zou de hele missie in gevaar brengen.

Nieuwe ruwe foto’s
Is er nog goed nieuws? Ja, er zijn nieuwe ruwe foto’s verschenen. De nieuwste foto zie je rechts. Het lijkt alsof Pluto een grote krater heeft en dat de kraterrand nog net wordt verlicht, maar dit kan ook visueel bedrog zijn. Wat denk jij dat dit is? Reageer onder dit artikel!

De New Horizons-ruimtesonde scheert op 14 juli langs Pluto en zijn manen. Het is de eerste keer dat de dwergplaneet door een ruimtevaartuig wordt bezocht. Scientias.nl plaatst iedere dag een update met daarin het laatste nieuws over New Horizons en de meest recente foto’s en video’s. Er is een speciale New Horizons-themapagina met het meest recente nieuws.