Het robotische ruimtevaartuig dat NASA gaat gebruiken om een steen van een planetoïde te halen en in een baan rond de maan te plaatsen, gaat de volgende fase in.

Het robotische ruimtevaartuig maakt deel uit van de Asteroid Redirect Mission (ARM). Tijdens deze missie zal een robotisch ruimtevaartuig naar een planetoïde vliegen, een steen van het oppervlak verwijderen en in een baan rond de maan plaatsen. Vervolgens is het tijd voor deel twee van de Asteroid Redirect Mission: een bemand ruimtevaartuig naar de steen sturen. Astronauten zullen dan stukjes van de planetoïde verzamelen en terug naar de aarde brengen. De missie moet enerzijds meer informatie opleveren over planetoïden en doet anderzijds dienst als voorbereiding op een bemande missie naar Mars.

Het robotische ruimtevaartuig met een steen van een planetoïde in 'handen'. Afbeelding: NASA.

Het robotische ruimtevaartuig met een steen van een planetoïde in ‘handen’. Afbeelding: NASA.

Volgende fase
En deze ambitieuze ruimtemissie is nu weer een stapje dichter bij de werkelijkheid gekomen, zo laat NASA weten. Het robotische deel van de missie rolt een nieuwe fase in. Nadat eerst goed over de missie, de kosten en de planning is nagedacht, zal men zich nu gaan buigen over het ontwerp en de daadwerkelijke ontwikkeling van het robotische ruimtevaartuig. “Dit is een opwindende mijlpaal voor de Asteroid Redirect Mission,” stelt Robert Lightfoot, namens NASA.

2021
Als alles volgens plan gaat, zal het robotische ruimtevaartuig in december 2021 het luchtruim kiezen. Voor de ontwikkeling van het ruimtevaartuig is 1,4 miljard dollar vrijgemaakt (de kosten van het lanceersysteem zijn daar – net als de kosten die na de lancering gemaakt moeten worden – nog niet bij inbegrepen). In 2026 moet dan de bemande missie naar het stukje planetoïde in een baan rond de maan volgen.

Welke planetoïde een steen af moet staan aan de Asteroid Redirect Mission is nog onbekend. Het kan nog tot 2020 duren voor NASA daarin een keuze maakt.