Log, zwaar en groot. Enkele benamingen voor de huidige ruimtepakken die astronauten van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA dragen in de ruimte. Maar er gaat veel veranderen. NASA werkt op dit moment aan een nieuwe ruimtepak met veel verbeteringen. Heel veel verbeteringen.

Ruimtepakken zijn van groot belang als het gaat om bemande ruimtevluchten. Met een ruimtepak kunnen astronauten ruimtewandelingen uitvoeren of op het oppervlak van een buitenaardse planeet of maan lopen, zoals Mars of de maan. Ze moeten bescherming bieden tegen straling, maar daarnaast ook hitte vasthouden. In de ruimte is het namelijk erg koud. Daarnaast is het belangrijk dat astronauten kunnen communiceren.

“Met de huidige pakken kunnen astronauten niet alles doen wat ze moeten doen”, zegt Terry Hill van NASA’s Johnson Space Center in Houston. “We hebben een volledig nieuw pak ontwikkeld, iets dat nog nooit eerder is gemaakt.”

Het nieuwe ruimtepak is niet één vast pak. Componenten, zoals armen, benen en helmen, kunnen uit elkaar gehaald en geruild worden. Zo is het voor astronauten mogelijk om een eigen pak samen te stellen, afhankelijk van de doelstellingen van een missie. “Een pak kan het werk doen van drie gespecialiseerde pakken”, legt Hill uit.

“Toen we naar de maan gingen, probeerden we er alleen te komen”, zegt Hill. “Nu moeten astronauten in staat zijn om het oppervlak te verkennen. Als we het oppervlak van een planeet of maan gaan ontdekken, is een nieuw ruimtepak nodig.”