NASA is bezig met een ambitieuze missie naar de zon en heeft bekend gemaakt welke experimenten er tijdens de missie mogen worden uitgevoerd. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie wil een sonde ter grootte van een auto in de atmosfeer van de zon laten duiken. Daarmee gaat de sonde verder dan enig ander ruimtevaartuig ooit ging.

De sonde die het allemaal moet gaan doen, heeft de naam Solar Probe Plus gekregen. “Dit project staat het menselijk vernuft toe om naar plaatsen te gaan waar nog geen enkel ruimtevaartuig ooit geweest is,” merkt onderzoeker Lika Guhathakurta in een verklaring op. “Voor de eerste keer zullen we in staat zijn om onze zon aan te raken, te proeven en te ruiken.”

Close-up
De Solar Probe Plus krijgt het niet gemakkelijk. Op korte afstand van de zon heerst een temperatuur van meer dan 1400 graden Celsius en straling is er heer en meester. Toch gaat men ervan uit dat de sonde in staat is om ons van close-ups van de zon te voorzien. Op basis van deze gegevens kunnen onderzoekers de straling beter in kaart brengen en dat kan handig zijn voor toekomstige ruimtereizen.

Vragen
De sonde gaat in de enorme hitte diverse experimenten uitvoeren. “De experimenten die we geselecteerd hebben voor de Solar Probe Plus zijn ontwikkeld om twee belangrijke vragen te beantwoorden,” vertelt Dick Fisher van NASA. “Waarom is de atmosfeer van de zon zoveel warmer dan het zichtbare oppervlak van de zon? En waardoor beweegt de zonnewind die de aarde en ons zonnestelsel beïnvloedt? We worstelen al decennialang met deze vragen en deze missie kan de antwoorden eindelijk verstrekken.”

Experiment
Experimenten die de sonde uit gaan voeren, zijn onder meer: het tellen van de deeltjes in de zonnewind: elektronen, protonen en helium-ionen. Ook hun eigenschappen moeten worden vastgelegd. Bovendien worden er 3D-foto’s van de atmosfeer van de zon gemaakt. En de elektrische en magnetische velden worden gemeten. Ook schokgolven en ronddwalend stof wordt vastgelegd.

De missie maakt deel uit van NASA’s Living with a Star Program. Dit onderzoeksprogramma moet duidelijkheid verschaffen over diverse aspecten van de zon en achterhalen hoe deze de aarde en het leven daarop beïnvloeden. De Solar Probe Plus moet in 2018 de lucht in.