Het lijkt erop dat NASA haar trots met veel moeite opzij heeft geschoven. Vandaag werd bekend dat de Amerikaanse ruimteorganisatie wil leren van maanlanders die nu door commerciële ruimteorganisaties ontwikkeld worden. NASA wil deze commerciële verrichtingen graag volgen en heeft daar zelfs 30 miljoen dollar voor over.

In 2007 werd een wedstrijd uitgeschreven: de Lunar X Prize. De competitie – mede mogelijk gemaakt door geld van Google – draait om maanlanders. De commerciële ruimteorganisatie die er als eerste in slaagt om voor 2012 een maanlander op te maan te krijgen, ontvangt het prijzengeld: 20 miljoen dollar. 21 commerciële ruimteorganisaties werken zich voor dat geld in het zweet. En NASA wil daar nu van profiteren.

Technologie
De Amerikaanse ruimteorganisatie wil de informatie die de eerste maanlanders naar de aarde zenden, kopen. De data kan NASA helpen om haar eigen missies in de toekomst te verbeteren. Zo is NASA zeer geïnteresseerd in de technologie waardoor de maanlander in staat is om tijdens de landing gevaren (zoals bijvoorbeeld stenen) te herkennen en te vermijden. Als één van de commerciële ruimteorganisaties deze technologie ontwikkelt en toepast, dan is NASA er als de kippen bij om deze te kopiëren.

Lang geleden
Wie denkt dat NASA de wijsheid zo langzamerhand in pacht heeft, heeft het mis. De ruimteorganisatie heeft weliswaar zowel robots als mensen op de maan gezet, maar dat is al zeer lang geleden. “We gingen naar de maan toen tv’s nog elektronenbuizen hadden,” weet David Gump, van Astrobotic Technology, één van de commerciële bedrijven die meedingt naar de Lunar X Prize. “Je hebt tegenwoordig meer computerkracht in je MP3-speler zitten dan de Apollo-astronauten op de maan hadden.”

Geld
Welbeschouwd lijkt het erop dat NASA wordt ingehaald door de commercie en wanhopig probeert om middels de informatie-uitwisseling toch nog enigszins bij te blijven. De 30 miljoen dollar wordt grotendeels uitbetaald wanneer de missies achter de rug zijn en de maanlanders op de maan staan. Maar NASA is bereid zo’n 1,5 miljoen uit te trekken voor gegevens die nog voor de lancering vrijkomen. Het gaat dan met name om data van testvluchten en demonstraties.

Grote vraag is natuurlijk: heeft NASA wel iets aan die informatie? Vooralsnog zijn er geen plannen om naar de maan te gaan. Het Witte Huis heeft een geplande missie in 2020 gecanceld en er een missie naar een asteroïde in 2025 voor in de plaats gezet. Het Congres moet deze plannen nog goedkeuren, maar de maan lijkt verder weg dan ooit.